Incidencia COVID según hemisferios: análisis

Los países del hemisferio norte se enfrentan a un invierno impredecible ya que el COVID-19 continúa propagándose durante la temporada de gripe, advirtieron los expertos.

El año pasado, cuando los gobiernos recomendaron una serie de medidas de protección, como el uso de mascarillas, el distanciamiento social y el encierro para frenar las infecciones por COVID-19, el número de casos de influenza se redujo drásticamente en comparación con el promedio estacional.

Según el Centro Europeo para la Prevención y el Control de Enfermedades (ECDC), aproximadamente el 20 por ciento de la población contrae gripe cada año, pero esa cifra se redujo en más del 99 por ciento en 2020-21. No hubo casos de hospitalización ni muertes reportadas por influenza la temporada pasada.

Los casos de este año se han mantenido bajos, según la Organización Mundial de la Salud (OMS), pero con el levantamiento de las restricciones de COVID en muchas partes del mundo, los niños regresan a la escuela y el coronavirus continúa propagándose, los expertos instan a las personas a permanecer cautelosas. Un aumento de los casos de influenza podría sobrecargar los sistemas de salud que ya enfrentan dificultades debido a los brotes de COVID-19.

¿Qué es la influenza y cuándo comienza la temporada (norte y sur)?

La influenza (gripe) es una enfermedad respiratoria contagiosa causada por los virus de la influenza que circulan por todo el mundo y suelen ser más frecuentes cuando hace frío.

Según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) de los Estados Unidos, hay cuatro tipos de virus de influenza A, B, C y D.

Pero «los virus de la influenza humana A y B causan epidemias estacionales de enfermedades conocidas como temporada de influenza».

Las personas con influenza a menudo muestran síntomas como fiebre, tos, dolores musculares y articulares, dolor de cabeza, secreción nasal y dolor de garganta. Generalmente, las personas se recuperan de estos síntomas sin requerir atención médica, pero el virus también puede causar una enfermedad grave o la muerte, especialmente en poblaciones de alto riesgo.

Según la OMS, las epidemias anuales de influenza son responsables de alrededor de tres a cinco millones de casos de enfermedades graves y alrededor de 290.000 a 650000 muertes respiratorias.

Durante las temporadas altas, una epidemia de influenza puede abrumar los sistemas de salud. En el hemisferio norte, la temporada puede comenzar en octubre y durar hasta abril o mayo. En el hemisferio sur, la temporada puede ir de abril a septiembre.

¿Esta temporada podría ser más dura que otras?

Los expertos han dicho que es difícil predecir la gravedad de la temporada de gripe en el hemisferio norte, pero algunos han advertido que podría ser un desafío este año.

El año pasado, la actividad de la influenza fue dramáticamente menor en comparación con los años anteriores tanto en el hemisferio sur como en el norte.

Debido a la cantidad mucho menor de infecciones el año pasado, las cepas que circulan este año pueden ser más difíciles de detectar para el sistema inmunológico de las personas, lo que podría dejar a las personas más susceptibles a la infección e incluso conducir a enfermedades más graves.

«La inmunidad natural disminuye, por lo que con poca influenza el año pasado, las personas son más susceptibles», dijo a Al Jazeera el Dr. Robert Klugman, director médico de salud de los empleados de UMass Memorial Health en Worcester.

El Dr. Amesh Adalja, investigador principal del Centro Johns Hopkins para la Seguridad de la Salud, dijo que las personas continúan tomando precauciones para no contraer o transmitir COVID-19, lo que podría conducir a una temporada de gripe más leve en comparación con las anteriores a la pandemia de COVID.

“Mucha gente todavía está tomando algunas de las medidas de mitigación del COVID-19 que tuvieron un impacto en la gripe, como el distanciamiento social, el uso de máscaras, tener cuidado cuando se encuentran en un entorno de alto riesgo”, dijo el Dr. Adalja.

«Así que creo que la gripe será más común esta temporada en el hemisferio norte que la temporada pasada, pero creo que podría ser una temporada más suave que las que tuvimos en la era anterior al COVID», agregó.

Los expertos también advirtieron que un aumento en los casos de gripe podría abrumar a los sistemas de salud en países donde las hospitalizaciones por COVID-19 son altas.

«Tenemos una proporción de personas que todavía son susceptibles a las infecciones por COVID-19 debido a problemas inmunológicos y no están vacunadas», dijo la Dra. Lynora Saxinger, experta en enfermedades infecciosas de la Universidad de Alberta.

«Eso podría abrumar fácilmente nuestro sistema de atención médica y si solo agregamos esa capa de influenza a eso, sería un escenario de alto riesgo».

Según el Dr. Saxinger, la temporada de influenza por lo general «da como resultado sistemas de atención médica sobrecargados».

¿Podemos contraer la gripe y las vacunas COVID-19 al mismo tiempo?

Un informe publicado por The Lancet en noviembre dijo que es seguro administrar ambas vacunas al mismo tiempo, y señaló que administrar ambas inyecciones de una sola vez «podría reducir la carga sobre los sistemas de atención médica».

“Es bastante rutinario recibir varias vacunas al mismo tiempo”, dijo el Dr. Saxinger. “Creo que es una oportunidad real, porque es mucho más probable que las personas cumplan o se apliquen la segunda vacuna si se puede hacer en la misma visita”.

Con respecto a los efectos secundarios, el Dr. Saxinger dijo que algunas personas casi no tienen ninguno y otras tienen algunos síntomas relacionados con «una respuesta inmunitaria».

El CDC también señaló que ambas vacunas se pueden «administrar al mismo tiempo», al tiempo que agregaron que los efectos secundarios son «generalmente similares, ya sea que las vacunas se administren solas o con otras vacunas».

¿Cómo podemos mitigar los riesgos?

Los expertos han dicho que gran parte de las pautas de salud que se han introducido durante la pandemia pueden ayudar a mitigar el riesgo de propagación de la gripe.

Según los CDC, las medidas de salud que ayudan a protegerse contra la gripe son: evitar el contacto cercano con personas enfermas, quedarse en casa cuando estén enfermos, lavarse las manos con regularidad, evitar tocarse los ojos, la nariz o la boca y cubrirse la boca y la nariz. .

«Las medidas contra COVID funcionaron de manera excelente contra la influenza», dijo el Dr. Saxinger. «De hecho, creo que si la gente sigue usando máscaras, [and] son juiciosos acerca de sus interacciones, haría una gran diferencia «.

El Dr. Ricardo Soto-Rifo del Instituto de Ciencias Biomédicas de la Universidad de Chile, también destacó el uso de máscaras.

“Las mascarillas actúan como una barrera”, dijo el Dr. Soto-Rifo. “Y funciona en ambos sentidos, lo protegen de la propagación del virus, pero también lo mantienen fuera”, agregó.

«Hay diferentes tipos de máscaras, algunas mejores que otras en términos de la protección que brindan, pero definitivamente ayudan y marcan la diferencia».

¿Qué lecciones puede aprender el norte del hemisferio sur?

Según la OMS, la temporada de influenza en el hemisferio sur este año fue similar a la del año anterior. En un informe publicado en septiembre, la organización dijo que en Australia, las autoridades sanitarias informaron que «la actividad de enfermedades similares a la influenza se mantuvo en niveles históricamente bajos».

La OMS dijo que también se observaron tendencias similares en Chile «donde los datos de los hospitales centinela muestran que la actividad de la influenza cayó a casi cero en la primavera de 2020 y permaneció en gran medida allí durante 2020 y 2021».

El Dr. Soto-Rifo dijo que diferentes variables podrían explicar las bajas tasas de gripe.

“En Chile, la campaña de vacunación comenzó a tener efecto, también había medidas de movilidad bien establecidas y el uso de mascarillas era obligatorio”, dijo Soto-Rifo.

«Entonces, vimos cómo el número de muertes y la ocupación de hospitales se redujo drásticamente», agregó.

Sin embargo, a medida que comienza el verano en el hemisferio sur y algunas medidas se relajan, el Dr. Soto-Rifo dijo que existe la preocupación de que los casos de COVID-19 puedan aumentar.

«El verano pasado, vimos un aumento dramático de casos, por lo que todavía es muy incierto lo que sigue a continuación», agregó.

Según el Dr. Soto-Rifo, un desafío que Chile sí observó durante su invierno fue el aumento de las tasas de virus sincitial respiratorio (VSR) en los niños: este es un virus común que generalmente infecta a los jóvenes y, a veces, puede causar neumonía.

“Los niños son buenos vectores de los virus respiratorios, pero mantener las medidas en vigor ayudó”, dijo Soto-Rifo.

“Creo que lo más importante que no debemos olvidar es que todavía estamos en una pandemia y, por muy agotador que sea, debemos mantener las medidas de salud en su lugar”.

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