¿Deberíamos preocuparnos por su impacto medioambiental?

La variante omicron altamente transmisible ha generado un renovado interés en los kits de prueba caseros. El Reino Unido está pasando por millones de estas pruebas cada semana, mientras que el presidente de los Estados Unidos, Joe Biden, acaba de ordenar 500 millones de kits para enviar a los estadounidenses.

Junto con las vacunas y la mejor medicación, la disponibilidad de pruebas rápidas ha significado que muchos países se encuentran en un lugar mucho mejor para combatir la pandemia que hace un año. Sin embargo, como con todo, las pruebas tienen un impacto medioambiental que justifica una cierta investigación. Entonces, ¿deberíamos preocuparnos por millones, o miles de millones, de hisopos y tubos de ensayo de plástico?

Este análisis se basa en la prueba de flujo lateral conocida como “Autoprueba Orient Gene Rapid Covid-19 (Antígeno)”. Es un kit de prueba casero típico en el Reino Unido, donde vivo, y está disponible a través del NHS, ya sea en línea o en farmacias.

kit de prueba covid dispuesto sobre una mesa
La prueba utilizada en este análisis.
George Loumakis, Autor proporcionado

Pesé cada artículo en el kit de prueba de flujo lateral (también conocido como dispositivos de flujo lateral o LFD) y descubrí que en total contiene 10 gramos de plásticos no reciclables. El kit de prueba en sí, el bit con dos líneas que indican un resultado positivo, pesa 4 gramos:

cosa de plástico en balanzas electrónicas
El autor no tiene covid.
George Loumakis, Autor proporcionado

El resto del peso se compone de los tubos de extracción, tapones, hisopos y bolsas con cierre hermético que se utilizarán para la eliminación:

Pequeños artículos médicos en una balanza electrónica
Todo suma.
George Loumakis, Autor proporcionado

La producción de plástico emite muchos gases de efecto invernadero, principalmente dióxido de carbono. Exactamente cuánto depende del tipo de material producido, pero el tipo de plástico más ligero y menos duradero que se utiliza en envases y productos domésticos generalmente emite entre 1,5 y 3,1 gramos de CO₂ equivalente por gramo de plástico. Como tal, usaré una cifra aproximada de 2,25 gramos en este análisis, ya que no conozco la composición exacta de los plásticos utilizados en los kits. Usando esta cifra, la producción de cada kit de prueba emite 22,5 gramos de CO₂e.

Las estadísticas semanales de NHS Test and Trace en Inglaterra desde finales de mayo hasta mediados de noviembre indican que 1,742,654 personas fueron evaluadas al menos una vez por semana. Suponiendo que las pruebas se hayan realizado con kits similares, entonces, semanalmente, tenemos 39 toneladas de CO₂e emitidas debido al uso de estos kits solo en Inglaterra. Y la nueva variante de omicron ha provocado una demanda sin precedentes de kits, provocando escasez. La entrega de los kits está aumentando, por lo que las cifras estimadas de pruebas probablemente seguirán aumentando.

Sin embargo, el COVID-19 y las emisiones de gases de efecto invernadero no son un problema local, sino mundial, y deben tratarse en consecuencia. Es difícil encontrar datos globales ya que no todos los países informan el uso de kits, pero el mundo utilizó al menos 3.631.464.074 kits hasta el 15 de diciembre, lo que eleva las emisiones totales hasta la fecha a 81.708 toneladas de CO₂e. Este sería el equivalente a las emisiones anuales de 17.000 personas promedio.

Esas 17.000 personas representan solo el 0,0002% de la población mundial. Por lo tanto, las cifras de CO₂e no son lo suficientemente grandes como para preocuparnos, especialmente si se las compara con la escala mucho mayor del resto de nuestras emisiones. Sin embargo, pueden servir como una buena indicación de que todo lo que hacemos tiene un impacto climático y que los impactos de COVID-19 podrían ser aún más importantes de lo que pensamos.

Vertedero o incineración

Este análisis muy básico tampoco tiene en cuenta la eliminación de los desechos de los kits usados, o el uso extensivo de desinfectantes, o la basura creada por las máscaras y otros equipos de protección personal.

En el Reino Unido, los dispositivos de prueba domésticos deben desecharse en el contenedor normal, lo que significa que la mejor opción para minimizar la huella ambiental es una planta de generación de energía de desecho para que pueda generar electricidad al quemar la basura. Sin embargo, muchas partes del mundo clasifican los kits de análisis como desechos médicos y, como tales, deben quemarse en incineradores sin ninguna opción para la recuperación de energía.


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