Los atletas olímpicos se enfrentan a un evento clasificatorio final desalentador: mantenerse saludables

Para los atletas que van a Beijing, años de sacrificio podrían desperdiciarse si contraen el coronavirus ahora. Para evitarlo, se agachan, evitan a los amigos y se saltan las competencias.

Han llegado demasiado lejos, durante demasiado tiempo, para estropearlo todo ahora.

Y así, los ocho miembros del equipo canadiense de curling masculino están pasando las tres semanas antes de los Juegos Olímpicos de Invierno secuestrados en una casa de alquiler en Vancouver. Entrenan solo cuando la pista cercana está vacía y, de lo contrario, pasan el tiempo jugando al billar, sentados en un jacuzzi y pensando en sus familias en casa.

“Es como una casa de fraternidad sin alcohol”, dijo Marc Kennedy, medallista de oro en 2010 y suplente en el equipo de este año, quien está lidiando con la decepción de perderse uno de los recitales de baile de sus hijas. “Todo el mundo aquí tiene cónyuges maravillosos”.

Mientras miles de atletas olímpicos de todo el mundo se precipitan colectivamente durante las últimas semanas de preparación para los Juegos de Beijing 2022, están integrando un nuevo ejercicio en sus regímenes diarios:

Evitar el Covid-19, por cualquier medio que sea necesario.

Con la ceremonia de apertura del 4 de febrero a la vista, los atletas están cortando el contacto con sus seres queridos, cambiando las formas en que entrenan y, en muchos casos, cesando todas las actividades fuera del ámbito de la competencia. La tarea se ha sentido cada vez más hercúlea en medio de un aumento global en los casos de coronavirus inflamados por la variante Omicron altamente contagiosa.

El costo emocional de todo esto, de vivir con el miedo de enfermarse, de alterar completamente sus vidas para evitarlo, ha sido tan agotador como sus entrenamientos más duros. Pero la alternativa —contraer el coronavirus, verse obligados a no asistir a los Juegos y, de hecho, borrar años de preparación y anticipación para este momento singular de sus carreras— es simplemente demasiado devastadora como para considerarla.

“Todos están dando positivo en este momento, y eso me asusta”, dijo Emily Sweeney, de 28 años, una luger de Portland, Maine. “Sigo pensando en todas las situaciones horribles por las que pasé para llegar a este punto, y se siente como un riesgo tan grande solo por existir en este mundo en este momento”.

Por supuesto, evitar el Covid-19 había sido un objetivo para los atletas desde el comienzo de la pandemia; enfermarse es un problema para las personas cuyo sustento depende de su bienestar físico.

Pero en este punto, las preocupaciones de los atletas olímpicos (jóvenes, en forma y vacunados, en general) son menos sobre la enfermedad o cualquier síntoma y más sobre el régimen de prueba. Los atletas que viajen a los Juegos deben producir dos resultados negativos en los días previos a su vuelo a Beijing, y todos los que estén en tierra serán examinados cada día.

Las pruebas positivas podrían impedir que los atletas aborden sus vuelos a Beijing o forzarlos a un período de aislamiento de duración indefinida una vez allí, haciendo que todo su arduo trabajo, todo su sufrimiento y sacrificio, esencialmente no tenga sentido. No sorprende, entonces, que algunos atletas olímpicos hayan estado plagados de sentimientos de impotencia, una sensación de que en cualquier momento sus sueños podrían desvanecerse incluso antes de que comiencen.

“Jugamos a la ruleta rusa todos los días”, dijo Brittany Bowe, una patinadora de velocidad estadounidense. “Puede tomar todas las precauciones, lavarse las manos, usar una máscara y, de alguna manera, aún puede contraer Covid. En mi opinión, es suerte del sorteo en este momento”.

Ansiosos por lo desconocido, los atletas han tomado el destino en sus propias manos. Han reducido sus vidas a flujos de sesiones de entrenamiento socialmente distanciadas y un borrón interminable de hisopos nasales profundos.

La snowboarder Maddie Mastro estimó que no veía a su familia ni amigos, además de su novio, desde noviembre. Al igual que otros atletas entrevistados para este artículo, Mastro dijo que hace mucho tiempo que dejó de salir a cenar y que usaba una máscara en todo momento cuando estaba fuera de casa.

Nathan Chen, el mejor patinador artístico masculino de los Estados Unidos, ha sido visto regularmente usando máscaras durante las sesiones de práctica a toda velocidad sobre el hielo antes de estos Juegos.

La patinadora artística australiana Kailani Craine, nerviosa por quitarse la máscara por un momento, se ha mostrado reacia a comer incluso en vuelos largos esta temporada, para no volverse un poco más vulnerable a la infección, según su entrenadora, Tiffany Chin.

Maame Biney, una patinadora de pista corta estadounidense, había planeado salir y celebrar con su familia y amigos cercanos después de asegurar su lugar en el equipo, antes de pensarlo mejor en el último minuto.

“Pensé, ‘No, espera, si tengo covid, entonces no iré, y no es justo para mí ni para mis compañeros de equipo arriesgarme’”, dijo. “Entonces les dije: ‘Hola chicos, solo necesito estar súper seguro y no puedo salir, así que podemos tener una celebración de FaceTime”.

Su compañera de equipo, Kristen Santos, además del doble enmascaramiento en todo momento, ha puesto a su prometido “bajo llave” este mes, limitando sus movimientos para minimizar el riesgo de que ella contraiga un caso.

“Fue a comprar comestibles a las 10 pm el otro día”, dijo Santos.

En Europa, los miembros del equipo estadounidense de biatlón han estado operando en «cápsulas de compañeros de cuarto» mientras saltaban de los campos de entrenamiento a los eventos: sus compañeros de cuarto son las únicas personas con las que pueden comer o, en general, estar sin máscara.

“Ciertamente está dando forma a todos los aspectos de nuestra vida cotidiana, porque sería un gran fastidio perder cuatro años, en realidad toda una vida, de trabajo duro por un momento de descuido”, dijo Susan Dunklee, biatleta. rumbo a sus terceros Juegos Olímpicos consecutivos, que ha estado deseando cosas tan simples como salir a tomar un café en un día libre. “A veces te vuelves loco en tu habitación de hotel”.

Las ansiedades de Covid incluso han cambiado la forma en que entrenan los equipos.

Por ejemplo, los cuatro hombres que compiten en el evento de persecución por equipos para el equipo de patinaje de velocidad de EE. UU., los actuales poseedores del récord mundial, están limitando la cantidad de tiempo que realmente practican juntos (el evento requiere que los patinadores entren en contacto físico) para reducir el riesgo de contraer el virus.

De manera similar, Joel Johnson, el entrenador del equipo femenino estadounidense de hockey sobre hielo, dijo que estaba luchando por lograr un equilibrio entre tomar precauciones y organizar suficiente tiempo de entrenamiento para sus jugadoras. Por ahora, producir pruebas negativas ocupaba más espacio mental que planificar los Juegos.

“Covid nos preocupa más que nada”, dijo Johnson, quien ha estado realizando reuniones de equipo de manera virtual. “No estamos preocupados por ningún oponente, ya sea Canadá, Finlandia, Rusia, Suiza o cualquiera. En este momento, nos preocupa cómo llegamos allí y cómo llegamos preparados para jugar”.

Los riesgos de que los atletas se congreguen en un solo lugar quedaron claros este mes en los campeonatos de patinaje artístico de EE. UU., donde ocho personas (tres patinadores individuales, un equipo de parejas, un equipo de danza sobre hielo y un entrenador) se retiraron del evento después de dar positivo por covid.

En otros deportes, los atletas se saltan competencias que normalmente podrían servir como ensayos finales para los Juegos Olímpicos. Un número inusualmente alto de atletas de alto nivel, un grupo que incluía a los snowboarders estadounidenses Shaun White y Chloe Kim y la esquiadora china Eileen Gu, optaron por saltarse los X Games este fin de semana en Aspen, Colorado.

“Ese fue un cálculo que mucha gente tuvo que hacer”, dijo Gus Kenworthy, un esquiador de estilo libre británico y dos veces medallista olímpico que asiste a los X Games. Fue aniquilado durante varios días después de contraer el coronavirus en octubre.

El efecto de todo esto, aislarse antes de entrar en un mayor aislamiento en Beijing, ha supuesto una pesada carga mental para los atletas.

Jessica Bartley, directora de servicios de salud mental del equipo de EE. UU., dijo que ella y sus colegas habían escuchado de innumerables atletas olímpicos que luchaban con la incertidumbre del momento. Bartley y su equipo han brindado orientación y pasos tangibles, grandes y pequeños, para ayudar a tranquilizar a los atletas olímpicos.

“Creo que se siente como si estuviera un poco más bajo su control si tiene estas cosas que hacer”, dijo.

Y así, los atletas están reuniendo sus últimos fragmentos de disciplina y determinación para navegar estos últimos y peligrosos días antes de los Juegos Olímpicos. Hay una última patada en la carrera hacia los Juegos, y nadie quiere tropezar ahora.

“Ahora no es el momento de relajarse con esas cosas”, dijo Mastro. “Ahora es el momento de endurecerse”.

Jonathan Abrams, rama de juan, Scott Cacciola, Alan Blinder y Kevin Draper reportaje contribuido.

Las mejores fotografías de Daniel Kopatsch/Getty Images (Sweeney); Jurij Kodrun/Getty Images (Dunklee); Rick Bowmer/Prensa asociada (Bowe).


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