La carrera soñada de San Pedro enfrenta la mayor prueba hasta el momento en Carolina del Norte

FILADELFIA — El viaje se vuelve cada vez más absurdo, cada vez más inverosímil.

First Saint Peter’s derrotó al segundo sembrado Kentucky, un contendiente al título nacional. Luego, los Peacocks vencieron al sembrado No. 7, Murray State, la dinamo intermedia con una racha de 21 victorias consecutivas. La potencia de Big Ten, Purdue, el tercer sembrado en la Región Este, se unió a la lista el viernes por la noche.

Los Peacocks se han convertido en la historia, no solo en el baloncesto universitario, sino en todo el mundo deportivo. La pequeña escuela de la ciudad de Jersey con una inscripción de 2100 ha estado matando metódicamente gigantes en el deporte.

«¿Qué hay sobre eso?» Dijo el entrenador de los Peacocks, Shaheen Holloway, con una sonrisa en el rostro de la estrella en ascenso.

Tan salvaje como ha sido esta carrera, tan impredecible e inesperada, asombrosa y sorprendente, y completamente desconcertante como se ha vuelto, puede mejorar. Saint Peter’s, el sembrado 15, puede llegar a la cúspide del baloncesto universitario mundial, la Final Four en Nueva Orleans, con una victoria más. Puede convertirse en el sembrado más bajo en llegar a las semifinales nacionales, y el primer equipo del área de la ciudad de Nueva York en hacerlo desde Seton Hall en 1989.

“Es impensable, irreal”, dijo el alero senior KC Ndefo. “Solo hacer esto, hacer historia para este programa, poner a Jersey City en el mapa, hacer esto por nuestros fanáticos y nuestra familia, es algo impensable”.

Los jugadores de Saint Peter's celebran después de su victoria de Sweet 16 sobre Purdue.
Los jugadores de Saint Peter’s celebran después de su victoria de Sweet 16 sobre Purdue.
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Ahora, otra potencia está esperando, otro equipo con jugadores más grandes, más altos y supuestamente mejores. Carolina del Norte puede ser un octavo sembrado sobre el papel, pero los Tar Heels no han jugado de esa manera en dos meses. Han ganado 15 de sus últimos 18 juegos. Eso incluye una victoria de 13 puntos en el último partido del entrenador de Duke, Mike Krzyzewski, en el Cameron Indoor Stadium y victorias consecutivas en el torneo sobre el sembrado No. 1 Baylor y el sembrado No. 4 UCLA, dos equipos de Final Four hace un año. .

Carolina del Norte, un favorito de 8.5 puntos, cuenta con un grandote de primer nivel (Armando Bacot), dos escoltas dinámicos (Caleb Love y RJ Davis) y profundidad anotadora: cuatro jugadores que pueden ir y obtener 25 puntos en una noche determinada: pocos equipos poseer.

Por otra parte, se suponía que Saint Peter’s no podía jugar con Kentucky. Se esperaba que Murray State navegara. Purdue iba a ser demasiado, con su tamaño y habilidad para hacer tiros. Los Peacocks parecían más cómodos en el gran escenario.

“Lo he estado diciendo durante todo el torneo, estos muchachos realmente juegan con su chip en el hombro, y algunos de estos muchachos que estaban sentados aquí ahora sienten que pertenecen a escuelas como esa”, dijo Holloway. “Así que esta es su oportunidad de mostrar su talento y mostrar lo que pueden hacer”.

Saint Peter’s despachó a cada oponente favorito de manera similar: desgastándolos con su presión, defensa y profundidad. Los Peacocks lograron tiros decisivos, fueron casi perfectos desde la línea de tiros libres y ejecutaron mejor en los momentos cruciales. En dos de los juegos, contra Kentucky y Purdue, estuvieron muy abajo en la segunda mitad. Los Peacocks estaban contra las cuerdas, pero no parpadearon.

Superaron a Purdue 15-8 en los últimos 4:02 del viernes. Tuvieron una ventaja de 13-6 en los últimos 4:25 contra Murray State. En la victoria sobre Kentucky, Saint Peter’s superó a los Wildcats 22-11 en los últimos 7:58, contando el tiempo extra.

“Comienza desde el comienzo del juego con nuestra presión sobre la defensa”, dijo el escolta Doug Edert. “Simplemente estamos desgastando a la gente. Entonces, al final del juego, están agotados, y siento que nuestra fuerza de voluntad es mucho más avanzada, y lo queremos tanto.

“Cuando se trata del final del juego, donde es como que ganamos este juego o nos vamos a casa, nos negamos a ir a casa”.

El vínculo que ha forjado este equipo es, por supuesto, parte de él. El grupo, Ndefo y los jóvenes Edert, Fousseyni y Hassan Drama, Daryl Banks III y Matthew Lee, han estado juntos durante tres años. Están acostumbrados a cerrar juegos, con 11 de sus 22 victorias decididas por un solo dígito esta temporada. Debido al COVID-19, con frecuencia pasaban las vacaciones juntos. Holloway los llamó una «familia muy unida». Después de cada partido fuera de casa, el equipo tiene la tradición de tomar batidos. Con el escaso presupuesto de la escuela, los Peacocks viajan en autobús a la mayoría de sus juegos.

“Cuando estás en un equipo en el que a nadie le importa el éxito y crecieron juntos durante tres o cuatro años, entienden lo que está en juego, simplemente salen y juegan el uno para el otro”, dijo Holloway. “Creo que eso es lo que está sucediendo en este momento”.

Los Peacocks siguen vivos, este grupo desconocido de jugadores pasados ​​por alto que han puesto a Saint Peter’s y Jersey City en el mapa. Siguen escuchando que esta carrera mágica llegará a su fin y siguen ignorando a los expertos y analistas.

“Lo queremos más que [other] muchachos, y se nota en la cancha”, dijo Ndefo.

Esa determinación y confianza en sí mismos los han llevado tan lejos. ¿Por qué no todo el camino a Nueva Orleans?

“Es un sueño”, dijo Holloway. “No quiero despertarme, y estos tipos no quieren despertarse”.


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