Columna: Los oficiales de la patrulla fronteriza no pudieron explicar cómo las incautaciones de cecina china previenen enfermedades, así que déjenme intentarlo

El correo electrónico de la Oficina de Aduanas y Protección Fronteriza de EE. UU. llegó a mi bandeja de entrada con una advertencia terrible.

“El contrabando de alimentos para animales de China permanece en niveles récord en el puerto marítimo de LA/LB… China se ve afectada por varias enfermedades animales contagiosas y mortales”.

Suena serio, pensé. Pero cuando abrí el correo electrónico e hice clic en las imágenes del contrabando, mostraban productos de marca preempacados para consumo humano. Incluso reconocí algunos de ellos como refrigerios nostálgicos de la infancia de mi madre en Taiwán. Se venden productos similares en las tiendas de comestibles de todo el sur de California, pero los sabores más nostálgicos están en Asia.

Cuando los amigos y familiares regresan de visitar a la familia, es una buena apuesta que intenten traer algunos paquetes de cecina, junto con dulces de ciruela agria, pasteles de luna y pasteles. Las regulaciones de importación prohíben gran parte de esta actividad, pero la nostalgia a menudo supera el sentido común.

Comencé a preguntarme qué significaba exactamente la cecina china para el consumo humano que tenía que ver con las enfermedades animales en China, así que llamé a Jaime Ruiz, vocero de CBP y autor del comunicado de prensa. Ruiz no pudo explicar la conexión entre las convulsiones y las enfermedades infecciosas. Dijo que los productos cárnicos fueron incautados porque eludieron los aranceles de importación, no obtuvieron un certificado del USDA y, por lo tanto, no se sometieron a un proceso de inspección de seguridad alimentaria por separado en los EE. UU.

¿Qué tiene eso que ver con las enfermedades contagiosas que afectan a las poblaciones animales en China? Ruiz no pudo decirlo, y me señaló hacia el Departamento de Agricultura de EE. UU. para una aclaración.

Lo admito, estoy cansado de jugar a la policía de palabras y fotos con la xenofobia pandémica. Y me preocupa que nadie esté escuchando. Pero estoy convencido de que las asociaciones casuales como estas, en las que señalamos vagamente los peligros de las enfermedades infecciosas mientras señalamos con el dedo a China y a cualquiera que pueda ser confundido con chino, son peligrosas. Cuando ve informes de una avalancha de «carnes ilegales de China» que se dirigen a nuestros puertos, veo muchas mamás, tías y abuelas anhelando los sabores de su hogar. Cuando ves un comunicado de prensa torpemente redactado, veo mujeres asiáticas siendo escupidas y empujadas en el metro.

Es una asociación equivocada que todavía estamos haciendo tres años después de la pandemia. A principios de este mes, el Chicago Sun-Times publicó una foto aleatoria de viajeros en Tokio para ilustrar una historia sobre una nueva variante del coronavirus. La semana pasada, el New York Times publicó una foto de un estudiante asiático-estadounidense enmascarado y sin parentesco en la escuela secundaria Stuyvesant para ilustrar una publicación en línea sobre la propagación de la variante Omicron en la ciudad de Nueva York.

Las autoridades transmiten regularmente sus incautaciones de productos cárnicos chinos en el puerto para pulir su imagen pública como protectores de las fronteras estadounidenses. Mucha cecina china, tanto permitida como de contrabando, pasa por el puerto. Pero cuando asociaciones ambiguas como estas se lanzan a las principales organizaciones de noticias, llegan a miles de personas que me temo recordarán quizás tres palabras del titular: «ilegal», «chino» y «enfermedad».

Así que disculpe si me tomo un tiempo para verificar si el peligro es real. Llamé al vocero del USDA, William Wepsala, quien dijo que, para enfermedades como la peste porcina africana, hay evidencia de que puede persistir durante semanas en carnes poco cocinadas y procesadas. Entonces, si la cecina se cocinó incorrectamente, por ejemplo, podría propagar enfermedades infecciosas, dijo Wepsala.

En el sitio web del USDA, una evaluación de riesgos identifica la entrada ilegal de productos y subproductos porcinos como la “vía potencial más grande” para la entrada del virus de la peste porcina africana. Sin embargo, si esos productos obtienen un certificado del USDA, entonces los productos y subproductos porcinos tienen un riesgo de insignificante a bajo.

Lo suficientemente sensato. Pero, ¿cómo llegaría esta cecina, destinada al consumo humano, a las poblaciones porcinas de EE. UU.? ¿Se alimenta cecina china comúnmente a los cerdos criados para el consumo humano? Wepsala no pudo decirlo.

Carne seca sostenida con palillos

Las autoridades de la patrulla fronteriza incautaron 262,237 libras de productos cárnicos de China, lo que implica que transmiten enfermedades infecciosas como la gripe porcina y la gripe aviar. Pero productos similares, que incluyen cecina de res, refrigerios de tofu y filetes de cerdo, están disponibles para la venta en casi todos los supermercados asiáticos del sur de California.

(Irfan Khan / Los Ángeles Times)

Es cierto que los orígenes de muchas de las pandemias de la historia han dependido de posibilidades remotas de transmisión de enfermedades, como la probabilidad de que la carne seca china pueda transmitir un virus a una granja de cerdos de EE. UU. Incautar productos cárnicos de contrabando de cualquier país ayuda a proteger contra enfermedades, y estoy a favor de hacer cumplir los aranceles de importación. Pero con una epidemia de violencia anti-asiática como telón de fondo, ¿es demasiado pedir que seamos un poco más precisos con el lenguaje?

Mi última llamada fue para mi mamá, quien en su juventud fue una ávida consumidora de estos productos. Ahora son más un placer culpable, dijo. Contienen una gran cantidad de conservantes y grasas poco saludables, y ella estaba muy en contra de la idea de que yo escribiera sobre esto o consumiera algo de cecina. Pero como trabajadora de la salud asiático-estadounidense, está posicionada para soportar la peor parte de los sentimientos anti-asiáticos. Cuando leí este comunicado, me preocupé por ella.

Al comienzo de la pandemia, escribí sobre la facilidad con la que nuestro miedo a la enfermedad puede inflamar los prejuicios culturales y raciales existentes. La comida es una de las principales formas en que expresamos identidad, comunidad y pertenencia, pero también puede ser una forma de pintar a las personas como extranjeras, extrañas y ajenas.

Hay mucho que ganar superando estos miedos. Y también puede contener un poco de cecina china legal, segura y deliciosa.




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