Xavier vence a Texas A&M por el primer título NIT desde 1958

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Si este fue el último juego de campeonato de NIT en el Madison Square Garden, ciertamente fue un suspenso.

Especialmente para Javier.

Jack Nunge hizo la canasta de la ventaja con 3.1 segundos restantes y los Mosqueteros ganaron su primera corona NIT en 64 años el jueves por la noche, remontándose para una victoria de 73-72 sobre Texas A&M.

Colby Jones anotó 21 puntos para Xavier (23-13) y fue elegido el jugador más destacado del torneo. Dwon Odom agregó 18, y Nunge tuvo 15 puntos y 11 rebotes para ayudar a los Mosqueteros a borrar un déficit de ocho puntos en el medio tiempo bajo la dirección del entrenador interino Jonas Hayes.

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31 de marzo de 2022;  Nueva York, Nueva York, Estados Unidos;  El escolta de los Xavier Mosqueteros, Nate Johnson (10), reacciona al hacer una jugada defensiva contra los Texas A&M Aggies durante la segunda mitad de las finales de baloncesto universitario del NIT en el Madison Square Garden.

31 de marzo de 2022; Nueva York, Nueva York, Estados Unidos; El escolta de los Xavier Mosqueteros, Nate Johnson (10), reacciona al hacer una jugada defensiva contra los Texas A&M Aggies durante la segunda mitad de las finales de baloncesto universitario del NIT en el Madison Square Garden.
(Gregory Fisher-USA TODAY Deportes)

«No puedo decir lo suficiente sobre nuestros muchachos», dijo Hayes. «Eso es lo que es el baloncesto de Xavier».

Fue el último juego por el título del Torneo Nacional por Invitación en el Madison Square Garden durante al menos algunos años, rompiendo una tradición de baloncesto universitario que data de 1938.

MSG ya no albergará las semifinales y finales en 2023 y 2024, anunció el NIT esta semana, diciendo que ha comenzado un proceso de licitación para encontrar nuevos sitios para esos años. No se ha decidido nada sobre 2025 y más allá.

«Madison Square Garden es una cancha especial», dijo Nunge. «Todo el mundo conoce la sensación cuando juegas y quieres darlo todo, toda la historia que hay allí. Estoy agradecido de ser parte de este equipo y tener nuestros nombres en los libros de récords».

Quenton Jackson anotó 23 puntos para los Aggies (27-13), que quedaron fuera del Torneo de la NCAA pese a llegar a la final de la SEC, donde cayeron ante Tennessee. Fue un desaire sorprendente por parte del comité de selección que generó críticas del entrenador de Texas A&M, Buzz Williams, y otros.

Después de superar su decepción, los Aggies casi se llevan el premio de consolación.

«Ha sido genial. Una de las mejores experiencias que he tenido jugando baloncesto», dijo Jackson. «Hemos pasado por muchas cosas este año. Muchos altibajos, pero a través de todo creo que todos hemos aprendido cómo perseverar y mantenernos resistentes a través de todo».

En un juego de campeonato con 17 cambios de liderazgo, Adam Kunkel convirtió uno de los dos tiros libres para darle al segundo preclasificado Xavier una ventaja de 71-70 con 1:28 por jugar.

Jackson recibió una falta de Odom en una serie y anotó ambos tiros libres para poner a los Aggies, cabeza de serie, al frente con 27 segundos restantes.

Texas A&M bloqueó un tiro fuera de los límites en el otro extremo y Xavier entró desde la línea de fondo. Jones encontró a Nunge adentro y él giró hacia el carril y se ladeó en un tiro de giro con una mano que puso a Xavier adelante 73-72.

«Desde que Jonas asumió como entrenador en jefe, realmente no hemos tenido ninguna jugada fuera de los límites», dijo Nunge. «Traté de llamar, mirar al banco y llamar a uno simple que todos conocen, y Colby me miró y dijo que me iba a lanzar la pelota, y tuve la suerte de derribar el tiro».

Después de un tiempo muerto de los Aggies, todavía tenían la oportunidad de ganar. Tyrece Radford regateó por el lado izquierdo y lanzó un corredor desde la línea de 3 puntos que se salió del borde.

«Juego increíble», dijo Hayes, con la camiseta del campeonato NIT empapada. «Pensé que nuestros muchachos cumplieron con el desafío. Soy lo suficientemente afortunado de haber tenido la oportunidad de liderar a estos muchachos durante un par de semanas, y estos muchachos se merecen la cantidad de éxito que tienen».

Nunge atrapó el rebote sobre la bocina para sellar el segundo campeonato NIT de Xavier. El otro llegó en 1958.

Después de un fracaso decepcionante en el Big East esta temporada, los Mosqueteros despegaron en el NIT a pesar de perder al escolta senior Paul Scruggs por un ligamento desgarrado en la rodilla.

«Lo que sucedió en su programa durante las últimas dos semanas es histórico y cualquier AD que tenga una vacante debería contratar al entrenador en jefe invicto en Xavier, el entrenador Hayes», dijo Williams.

Hayes asumió el cargo cuando el entrenador en jefe Travis Steele fue despedido luego de la victoria de Xavier sobre Cleveland State en la primera ronda del NIT.

Sean Miller, el exentrenador de Arizona, fue contratado por segunda vez en Xavier y ahora se hará cargo del programa. Un sonriente Miller, quien también entrenó a los Mosqueteros entre 2004 y 2009, observó desde las gradas del MSG el jueves por la noche.

Radford terminó con 15 puntos y Hassan Diarra, nativo de la ciudad de Nueva York, agregó 12 para los Aggies.

Texas A&M tenía una ventaja de 10 puntos, la mayor de la noche, al final de la primera mitad.

Jackson y Diarra se combinaron para 22 puntos para dar a los Aggies una ventaja de 40-32 al descanso. Texas A&M disparó 14 de 25 desde el campo.

Diarra salió de la banca para provocar una oleada de 18-10 en los últimos seis minutos de la primera mitad. Su bandeja lo igualó 26 y coronó una racha de 7-0 con un triple que extendió la ventaja de los Aggies a 31-26.

Luego, Jackson aprovechó una pérdida de balón de Xavier y encendió otra racha de 7-0 con un triple y un par de tiros libres antes de que Radford anotara un error de Jackson para poner el 40-30.

EN EL JARDÍN

La asistencia fue de 3.551 cuando Xavier se convirtió en el campeón NIT número 83 coronado en el Madison Square Garden.

El evento se ha jugado anualmente en MSG desde su inicio en 1938. El año pasado fue una excepción, cuando todo el torneo se llevó a cabo en el norte de Texas con un campo reducido debido a la pandemia de coronavirus que también obligó a cancelar la edición de 2020.


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