Con la misión COVID terminada, el Pentágono planea para la próxima pandemia

WASHINGTON – Un paciente con COVID-19 tenía dificultad respiratoria. La enfermera del ejército sabía que tenía que actuar con rapidez.

Era el punto máximo de la oleada de omicrones de este año y un equipo médico del ejército estaba ayudando en un hospital de Michigan. Las camas regulares de los pacientes estaban llenas. Así fue la terapia intensiva. Pero la enfermera se enteró de un lugar abierto en un área de tratamiento de desbordamiento, por lo que ella y otro miembro del equipo corrieron con la camilla por el hospital para ocupar el espacio primero, abollando una pared en su carrera.

Cuando vio la abolladura, la teniente coronel Suzanne Cobleigh, líder del equipo del ejército, supo que la enfermera había hecho su trabajo. “Ella va a dañar la pared en el camino porque él va a conseguir esa cama”, dijo Cobleigh. “Él va a recibir el tratamiento que necesita. Esa era la misión”.

La misión de esa enfermera era conseguir atención urgente para su paciente. Ahora, la misión militar de EE. UU. es utilizar las experiencias del equipo de Cobleigh y otras unidades que se han puesto en servicio contra la pandemia para prepararse para la próxima crisis que amenaza a una gran población, cualquiera que sea su naturaleza.

Sus experiencias, dijo el general Glen VanHerck, ayudarán a determinar el tamaño y la dotación de personal de la respuesta médica de las fuerzas armadas para que el Pentágono pueda proporcionar el tipo y la cantidad adecuados de fuerzas necesarias para otra pandemia, crisis global o conflicto.

Una de las lecciones clave aprendidas fue el valor de los pequeños equipos militares sobre los movimientos masivos de personal e instalaciones en una crisis como la provocada por el COVID-19.

En los primeros días de la pandemia, el Pentágono envió barcos hospitalarios a la ciudad de Nueva York y Los Ángeles, e instaló enormes instalaciones hospitalarias en centros de convenciones y estacionamientos, en respuesta a las súplicas de los líderes del gobierno estatal. La idea era usarlos para tratar a pacientes que no tenían COVID-19, lo que permitiría a los hospitales concentrarse en los casos pandémicos más agudos. Pero si bien las imágenes de los barcos militares eran poderosas, con demasiada frecuencia muchas camas no se usaban. Menos pacientes necesitaron atención no relacionada con el coronavirus de lo esperado, y los hospitales aún estaban abrumados por la pandemia.

Surgió un enfoque más ágil: hacer que el personal médico militar reemplace a los miembros del personal del hospital agotados o trabaje junto a ellos o en áreas de tratamiento adicionales en espacios no utilizados.

“Se transformó con el tiempo”, dijo VanHerck, quien dirige el Comando Norte de EE. UU. y es responsable de la defensa nacional, sobre la respuesta.

En general, se desplegaron alrededor de 24.000 soldados estadounidenses para la pandemia, incluidos casi 6.000 miembros del personal médico en hospitales y 5.000 para ayudar a administrar vacunas. Muchos hicieron giras múltiples. Esa misión ha terminado, al menos por ahora.

Cobleigh y los miembros de su equipo fueron enviados a dos hospitales en Grand Rapids de diciembre a febrero, como parte del esfuerzo del ejército estadounidense para aliviar a los trabajadores médicos civiles. Y la semana pasada, el último equipo médico militar que se había desplegado para la pandemia terminó su período en el Hospital de la Universidad de Utah y se dirigió a casa.

VanHerck dijo a The Associated Press que su comando está reescribiendo planes para enfermedades infecciosas y pandemias, y planeando juegos de guerra y otros ejercicios para determinar si EE. UU. tiene el equilibrio adecuado de personal médico militar en servicio activo y reservas.

Durante la pandemia, dijo, las necesidades de equipamiento y composición de los equipos evolucionaron. Ahora, ha puesto a unos 10 equipos de médicos, enfermeras y otro personal, o alrededor de 200 soldados, en órdenes de preparación para el despliegue hasta fines de mayo en caso de que las infecciones se disparen nuevamente. El tamaño de los equipos varía de pequeño a mediano.

El Dr. Kencee Graves, director médico de pacientes hospitalizados del Hospital de la Universidad de Utah, dijo que el centro finalmente decidió buscar ayuda este año porque estaba posponiendo cirugías para atender a todos los pacientes con COVID-19 y cerrando camas debido a la escasez de personal.

A algunos pacientes se les pospuso la cirugía más de una vez, dijo Graves, debido a pacientes gravemente enfermos oa necesidades críticas de otros. “Entonces, antes de que llegaran los militares, estábamos viendo una acumulación quirúrgica de cientos de casos y teníamos poco personal. Teníamos personal fatigado”.

Su mantra se convirtió en: «Todo lo que puedo hacer es presentarme y esperar que sea útil». Agregó: «Y lo hice día tras día durante dos años».

Luego llegó un equipo médico de la Marina de 25 miembros.

“Varios miembros del personal estaban abrumados”, dijo el Cdr. Arriel Atienza, director médico del equipo de la Marina. “Estaban quemados. No podían reportarse enfermos. Somos capaces de llenar algunos vacíos y turnos necesarios que de otro modo no habrían sido atendidos, y la carga de pacientes habría sido muy exigente para que el personal existente la igualara”.

Atienza, un médico de familia que ha estado en el ejército durante 21 años, pasó las vacaciones de Navidad en un hospital en Nuevo México y luego se fue a Salt Lake City en marzo. Con el tiempo, dijo, el ejército “ha evolucionado a partir de cosas como hospitales emergentes” y ahora sabe cómo integrarse sin problemas en las instalaciones de salud locales en solo un par de días.

Esa integración ayudó al personal del hospital a recuperarse y ponerse al día.

“Hemos superado alrededor de una cuarta parte de nuestro retraso quirúrgico”, dijo Graves. “No llamamos a un médico de respaldo este mes para el equipo del hospital… es la primera vez que sucede en varios meses. Y luego no hemos llamado a un paciente para pedirle que reprograme su cirugía durante la mayor parte de las últimas semanas”.

VanHerck dijo que la pandemia también subrayó la necesidad de revisar la cadena de suministro de la nación para garantizar que se almacenen los equipos y medicamentos correctos, o para ver si provienen de distribuidores extranjeros.

“Si confiamos en obtenerlos de un fabricante y proveedor extranjero, entonces eso puede ser algo que es una vulnerabilidad de seguridad nacional que tenemos que abordar”, dijo.

VanHerck dijo que EE. UU. también está trabajando para analizar mejor las tendencias a fin de predecir las necesidades de personal, equipo y equipo de protección. Los expertos militares y gubernamentales observaron el progreso de las infecciones por COVID-19 en todo el país y usaron esos datos para predecir dónde podría estar el próximo brote para que el personal pudiera estar preparado para ir allí.

También se hizo evidente la necesidad de atención de salud mental para el personal militar. Los miembros del equipo que venían de turnos difíciles a menudo necesitaban a alguien con quien hablar.

Cobleigh dijo que el personal médico militar no estaba acostumbrado a atender a tantas personas con múltiples problemas de salud, ya que es más probable que se encuentre en una población civil que en los rangos militares. «El nivel de enfermedad y muerte en el sector civil fue mucho más alto de lo que nadie había experimentado en el Ejército», dijo Cobleigh, quien ahora está estacionado en Fort Riley, Kansas, pero pronto se mudará a Aberdeen Proving Ground en Maryland.

Ella dijo que descubrió que su personal la necesitaba y quería “hablar sobre su estrés y tensión antes de volver al turno”.

Para los hospitales civiles, la lección fue saber cuándo pedir ayuda.

“Fue el puente para ayudarnos a salir de omicron y estar en una posición en la que podamos cuidar bien a nuestros pacientes”, dijo Graves. “No estoy seguro de cómo lo hubiéramos hecho sin ellos”.


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