A medida que caen las acciones, aumentan los temores económicos, junto con la inflación

Dondequiera que miren, los inversores bursátiles ven problemas por delante.

La inflación galopante y los aumentos de las tasas de interés destinados a contenerla harán la vida más difícil para los consumidores. Un bloqueo severo de Covid en China y la invasión de Ucrania se suman a las interrupciones en el flujo de bienes a través de las fronteras, lo que contribuye al aumento de los precios de los alimentos y la energía y amenaza las ganancias corporativas.

En Wall Street en abril, todo parecía conducir a la misma conclusión: la economía está a punto de recibir un golpe.

Ese temor condujo a la peor caída mensual del S&P 500 desde el pánico de marzo de 2020 por el coronavirus. Después de una caída del 3,6 por ciento el viernes, el índice bajó un 8,8 por ciento en el mes. Las acciones ahora han bajado más del 13 por ciento en 2022.

El golpe fue suavizado un poco por los informes de ganancias de las empresas, incluidas algunas de las firmas de tecnología más influyentes, como Microsoft y la empresa matriz de Facebook, Meta Platforms, que complacieron a los inversores. El mercado laboral y los datos de consumo también continuaron mostrando signos de resiliencia.

Pero los analistas dicen que es probable que el pesimismo de Wall Street no termine hasta que se resuelvan las principales preocupaciones, y parece imposible saber cuándo sucederá.

Lo que más importa es el impacto que todo esto tendrá en los consumidores, quienes representan la mayor parte de la actividad económica en los Estados Unidos. Si bien el gasto del consumidor se ha mantenido por ahora, varias medidas muestran que el sentimiento se está erosionando rápidamente y los economistas esperan que la demanda se desacelere a medida que las personas enfrentan precios altos y costos de endeudamiento crecientes al mismo tiempo.

“El consumidor es el principal impulsor de la economía estadounidense”, dijo Kathy Bostjancic, economista financiera en jefe para Estados Unidos de Oxford Economics. “Entonces, cómo le va al consumidor, así le va a la economía”. La Sra. Bostjancic dijo que a medida que la Fed continúa aumentando las tasas este año y el próximo, «vemos más vulnerabilidad para el consumidor y aumentan los riesgos de un retroceso del consumidor».

La firma de la Sra. Bostjancic ha reducido sus expectativas de crecimiento del producto interno bruto este año al 3,1 por ciento, en comparación con el 5,7 por ciento informado para 2021. Pero la perspectiva para 2023 es donde las preocupaciones son particularmente evidentes. Oxford Economics pronostica que el crecimiento se reducirá al 2 por ciento, pero otros predicen una recesión.

Lo que haga y diga la Reserva Federal será crucial. El banco central elevó las tasas de interés en un cuarto de punto porcentual en marzo, luego de haberlas mantenido cerca de cero desde que comenzó la pandemia de coronavirus. Dado que los precios al consumidor ya están aumentando al ritmo más rápido en cuatro décadas, ese movimiento se esperaba en gran medida.

Pero en abril, los funcionarios de la Fed comenzaron a cambiar su opinión, expresada en discursos y otros comentarios públicos, sobre qué tan rápido tendrán que subir las tasas de interés para controlar la inflación, y las proyecciones económicas de Wall Street también cambiaron. En el mercado de futuros, donde los comerciantes apuestan a qué tan altas podrían llegar las tasas de interés, la opinión predominante ahora es que la tasa de referencia de la Fed subirá a alrededor del 2 por ciento en julio, algo que parecía inimaginable incluso hace un mes.

Para que eso suceda, el banco central tendría que aumentar su tasa de política en medio punto porcentual en cada una de sus próximas tres reuniones, comenzando con un aumento la próxima semana, y el temor es que aumentos tan agresivos desencadenen una recesión económica, en lugar de que simplemente enfriar las cosas lo suficiente como para frenar la inflación pero mantener la economía en crecimiento.

“Cada vez que la Fed ha hablado, los mercados lo han tomado de manera bastante negativa”, dijo Saira Malik, directora de inversiones de Nuveen, un administrador de inversiones global. «A los inversores les preocupa que con estas múltiples subidas de tipos, la Fed provoque una recesión en lugar de un aterrizaje suave».

Las tasas de interés más altas afectarán la demanda de los consumidores. Las tasas hipotecarias, por ejemplo, ya han subido a más del 5 por ciento desde el 3,2 por ciento a principios de año, consumiendo los presupuestos de los compradores de viviendas nuevas. Otros costos de endeudamiento, desde préstamos de consumo hasta deuda corporativa, aumentarán a medida que la Reserva Federal aumente su tasa de referencia.

Por ahora, muchas empresas, desde United Airlines hasta PepsiCo, están trasladando el aumento de los costos e informando que las ventas continúan aumentando.

Los economistas se preguntan cuánto tiempo continuará esto.

“Va a haber una desaceleración natural en el gasto, tal vez antes de que aumenten las tasas de interés, a medida que aumentan los costos”, dijo Jean Boivin, director del Instituto de Inversiones BlackRock. “El banco central deberá monitorear eso con mucho cuidado porque, si sucede naturalmente y luego agrega aumentos en las tasas de interés, así es como se llega a un escenario de recesión”.

En términos generales, los informes de ganancias de esta semana muestran que el crecimiento de las ganancias continúa. Alrededor del 80 por ciento de las empresas en el S&P 500 que reportaron resultados hasta el jueves obtuvieron mejores resultados de lo que esperaban los analistas, según muestran los datos de FactSet.

Pero otras compañías solo se han sumado a la corriente descendente. Netflix se desplomó después de que dijo la semana pasada que esperaba perder suscriptores: 200,000 en los primeros tres meses del año y dos millones adicionales en el trimestre actual. La acción cayó más del 49 por ciento durante el mes.

El viernes, Amazon cayó un 14,1 por ciento después de que el gigante del comercio electrónico informara su primera pérdida trimestral desde 2015, citando el aumento de los costos de combustible y mano de obra y advirtiendo que las ventas se desacelerarían. Sus acciones cayeron un 23,8 por ciento en abril.

General Electric advirtió el martes que las consecuencias económicas de la invasión de Ucrania por parte de Rusia pesarían en sus resultados. Sus acciones cayeron un 10 por ciento ese día y alrededor de un 18,5 por ciento durante el mes.

La guerra, que comenzó en febrero, trajo un nuevo riesgo a la frágil cadena de suministro mundial: las sanciones de los países occidentales a Rusia, incluida la prohibición de las importaciones de petróleo del país por parte de Estados Unidos, y las promesas europeas de limitar las compras de petróleo ruso y gas.

Ahora, los ejecutivos también están evaluando cómo los bloqueos de Covid-19 en China podrían afectar los márgenes de ganancias. Varias ciudades están bloqueadas en la segunda economía más grande del mundo, y aunque las fábricas permanecen abiertas, la política draconiana de «cero covid» de China ha provocado interrupciones en los envíos y retrasos en los tiempos de entrega.

Texas Instruments Inc. y el fabricante de maquinaria Caterpillar advirtieron a los inversores esta semana que los cierres en China estaban afectando las operaciones de fabricación de la empresa. El jueves, Apple también advirtió que el brote en China obstaculizaría la demanda y la producción de iPhones y otros productos. Las acciones de la compañía cayeron un 3,7 por ciento el viernes y terminaron abril con una pérdida del 9,7 por ciento.

Las perspectivas para la economía, los efectos de la invasión de Ucrania, los bloqueos en China y exactamente qué tan rápido aumentará la Fed las tasas de interés aún no están claros. Es probable que los mercados permanezcan volátiles hasta que lo sean.

“Definitivamente, se avecinan muchos riesgos abiertos y no cuantificados”, dijo Victoria Greene, directora de inversiones de G Squared Private Wealth, una firma de asesoría. “La economía de EE. UU. vive y muere por el consumidor, y tan pronto como este consumidor comience a desacelerarse, creo que eso afectará duramente a la economía”.


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