El jefe de escuelas de California podría pasar a un segundo mandato, a pesar de las críticas


Cierres prolongados de las aulas. Políticas pandémicas que en ocasiones frustraron a padres y maestros por igual. Acusaciones de un lugar de trabajo tóxico. Prácticas de contratación cuestionables.

A pesar de todo, el superintendente estatal. de Instrucción Pública Tony Thurmond podría terminar deslizándose hacia la reelección.

“La gente todavía está enojada y necesita ser escuchada. Y estoy escuchando”, dijo Thurmond en una entrevista con The Times. “Tenemos muchos problemas grandes por delante, pero me siento excepcionalmente calificado para hacer avanzar a nuestros estudiantes, y tengo la esperanza de que los votantes de California me den la oportunidad de continuar”.

Seis candidatos se han presentado para competir contra Thurmond por un período de cuatro años como líder de las escuelas de California en las primarias del 7 de junio. Pero ninguno tiene las ventajas políticas (el reconocimiento del nombre, la financiación o el respaldo) del titular. A diferencia de otros cargos estatales, un candidato a superintendente puede ganar el puesto en las primarias, sin elecciones en noviembre, al obtener la mayoría de los votos.

Aunque el destitución de tres miembros de la junta escolar en San Francisco este año mostró que las frustraciones escolares de COVID-19 han alimentado a los votantes, no hay señales de un efecto similar en la carrera por el superintendente.

La influyente Asociación de Maestros de California, que elogió a Thurmond como “un feroz defensor de la educación pública” en un comunicado, invirtió más de $1 millón en un comité de gastos independiente para reelegirlo. Las contribuciones de campaña de Thurmond alcanzaron los $1.4 millones, una cantidad al menos 25 veces mayor que la de cualquier otro candidato en la contienda.

Otros respaldos para el titular incluyen al gobernador Gavin Newsom, el Partido Demócrata de California y docenas de otros funcionarios prominentes del partido, incluida la presidenta de la Cámara de Representantes, Nancy Pelosi.

Pero ese apoyo oscurece lo que Thurmond admite que han sido “dos años difíciles” en el trabajo.

Entre las críticas que ha enfrentado desde que fue elegido superintendente en 2018 después de cuatro años como miembro de la Asamblea del Área de la Bahía se encuentra una falta de influencia y acción durante uno de los momentos más estresantes en la historia de la educación. Mientras que los superintendentes de otros estados lideraban las políticas escolares de COVID-19, Newsom a menudo era el que informaba al público sobre el aprendizaje a distancia y la reapertura, y Thurmond no aparecía en algunos anuncios importantes.

También ha habido críticas no relacionadas con la pandemia.

El Departamento de Educación de California lidió con un problema de rotación el año pasado cuando decenas de altos funcionarios abandonaron la agencia, algunos pintando a Thurmond como un jefe tóxico. Su decisión de contratar discretamente a un amigo que vive fuera del estado como alto funcionario provocó al menos dos renuncias.

“He tenido que tener conversaciones difíciles conmigo mismo. Tengo que preguntarme todos los días: ‘¿Qué podría haber hecho de manera diferente y cómo puedo ser un mejor líder?’”, dijo Thurmond cuando se le preguntó sobre esos temas. “Mi trabajo como líder es aceptar comentarios duros todo el tiempo. Me ayuda a crecer. Sigo reflexionando sobre esas cosas”.

Julie Marsh, directora de la facultad en Policy Analysis of California Education, una firma de investigación no partidista, calificó el trabajo del superintendente como “un papel inusual”, ya que la mayoría de los otros estados nombran a alguien en lugar de dejarlo en manos de los votantes. Y la falta de interés en la carrera no es exclusiva de esta primaria, dijo.

En una encuesta encargada el año pasado por PACE, el 46% de los votantes seleccionaron «no sé» cuando se les preguntó sobre el desempeño de Thurmond. Comparativamente, solo el 5% dijo que no sabía cómo calificar a Newsom.

El superintendente supervisa el Departamento de Educación de California y preside la Junta de Educación del Estado, que adopta la orientación escolar, aunque los locales controlan gran parte de lo que sucede en los más de 1000 distritos escolares.

“La posición no tiene mucho poder ni tiene mucha influencia”, dijo Marsh. “No hay autoridad legislativa. Pueden tomar posiciones sobre proyectos de ley y publicitar temas, brindar orientación, pero en realidad son el gobernador, la Legislatura y el [state] Consejo Escolar.»

Los rivales de Thurmond son George Yang, excandidato republicano a vicegobernador; Lance Christensen, director de educación y asuntos gubernamentales del conservador California Policy Center; Marco Amaral, maestro de educación especial; Joseph Campbell, un defensor de las escuelas Montessori; Jim Gibson, ex miembro de la junta escolar de Vista Unified; y Ainye Long, profesora de matemáticas.

Christensen cree que los padres decepcionados aparecerán en las urnas. Se postula contra Thurmond en una campaña que promueve la influencia de los padres, critica a los sindicatos de docentes por lo que describe como su enorme poder político y se hace eco de los puntos de vista conservadores sobre Teoría crítica de la raza.

“Si hubo un lado positivo con la pandemia, es que los padres finalmente vieron detrás de la cortina y no está en línea con las metas que tienen para la educación de sus hijos”, dijo Christensen. “Me sorprende que nadie más quisiera participar, en un año en el que la educación era el tema principal. Cualquiera que haya visto a Tony Thurmond ha visto un circo”.

Si bien el trabajo se identifica como no partidista, las probabilidades están en contra de cualquiera que no tenga el respaldo de los principales demócratas. Los votantes de California no han elegido a un republicano para un cargo estatal desde 2006.

A pesar de algunas protestas, encuesta publicada el mes pasado por el Instituto de Política Pública no partidista de California mostró que el 73% de los padres de las escuelas públicas aprueban el manejo de la educación K-12 por parte de Newsom. Sin embargo, más de 4 de cada 10 padres informaron que su hijo se ha retrasado académicamente durante la pandemia.

La campaña de reelección de Thurmond se centra en un plan para “curar” a los estudiantes de las consecuencias de la pandemia, proponiendo becas para promover un mayor interés en los trabajos de consejero de salud mental y estableciendo una meta para 2026 de que todos los estudiantes de California sepan leer para el tercer grado.

“Durante la pandemia, muchos padres hicieron el último sacrificio de tener que apoyar la educación de sus hijos y, en algunos casos, renunciar a sus trabajos, y sienten que nunca han recibido ni siquiera un agradecimiento”, dijo Thurmond. “Entonces, cuando hablo con los padres, ahí es donde empiezo: agradeciéndoles por lo que han hecho durante este momento realmente desafiante. ¿Cómo construimos su confianza?”

Amaral, la maestra de educación especial, es en muchos sentidos lo opuesto a Christensen. Amaral, autoproclamado «independiente de izquierda» antisistema, está presionando por un salario mínimo de maestro de $70,000, el fin del reclutamiento militar en las escuelas y una expansión de los estudios étnicos.

Si bien Amaral votó en 2018 por Thurmond, a quien llamó “el amor del Partido Demócrata”, dice que durante demasiado tiempo, el puesto no ha estado a la altura de su potencial.

“Si tienes el púlpito del matón, tienes que ser el matón. Debe usarlo para que el gobernador y la Legislatura rindan cuentas”, dijo Amaral. “Lo que ha ocurrido históricamente es que el superintendente estatal es un cargo simbólico que va para llevarse bien”.

Kevin Gordon, un cabildero de la educación en Sacramento que representa a los superintendentes, dijo que hay “prácticamente cero posibilidades” de que Thurmond pierda, calificándola de “carrera de durmientes”.

“Francamente, hay muchas personas en la comunidad educativa que lo han apoyado”, dijo Gordon sobre Thurmond. “Al final del día, cualquier problema poco halagador que vimos no llegó al nivel de ponerlo en peligro. Su base todavía está con él, y simplemente no había ningún interés en enfrentarse a él”.




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