Mi hijo de 6 años se ahogó en nuestra piscina. Esto es lo que desearía haber sabido para mantenerlo a salvo.

Cuando mi hijo Zachary se ahogó en la piscina de nuestro patio trasero, nunca soñé que 15 años después, en medio de una pandemia mundial y una grave escasez de salvavidas, su hermano menor, Henry, buscaría un trabajo como salvavidas. Henry ahora se encuentra entre las filas de los socorristas de seguridad en el agua, y su nueva posición sirve como un recuerdo viviente significativo en lo que habría sido el cumpleaños número 21 de Zachary.

Todavía estoy abrumado por la emoción cuando pienso en ese horrible día de 2007, el día que cambió nuestras vidas para siempre. Cada detalle traumático está grabado en mi memoria: el olor a cloro, el reflejo del sol de la tarde en la piscina, la humedad del sudor, los gritos desgarradores. El caos de la muerte por ahogamiento de mi hijo regresa en una ola de dolor indescriptiblemente intenso.

Era una tarde abrasadora de julio, solo dos meses después del nacimiento de nuestro cuarto hijo, Sydney. Acabábamos de mudarnos a la casa de nuestros sueños y la familia nadaba y jugaba en nuestra nueva piscina en el patio trasero. Zachary, entonces de 6 años, mostró sus habilidades de natación (gracias a un excelente programa en su campamento de verano). Poco sabíamos que una tragedia inesperada más allá de nuestra imaginación más salvaje estaba a punto de desarrollarse.

Creíamos que habíamos hecho todo lo posible para seguir las medidas para mantener segura a nuestra familia. La piscina cumplía plenamente con los códigos de seguridad de la ciudad que exigían cercas y alarmas en las puertas para las entradas al área de la piscina. Nuestros hijos habían tomado clases de natación; eran fuertes y cómodos en el agua y siempre supervisados ​​de cerca.

No podíamos saber que la tapa del drenaje de la piscina estaba defectuosa y se había aflojado, eliminando la barrera entre los nadadores y la poderosa bomba de vacío que puede ejercer cientos de libras de presión de agua de succión. En un instante, la fuerte succión del desagüe atrapó el brazo de Zachary, manteniéndolo bajo el agua. No pudimos liberarlo hasta que pudimos apagar la energía de la piscina.

En los meses que siguieron a su muerte, nos tambaleamos por nuestra pérdida. Tratábamos de darle sentido y nos preguntábamos cómo podríamos recuperarnos como familia y darle sentido a una vida joven truncada tan injustamente. Cuanto más aprendimos sobre las estadísticas de seguridad del agua, que ahogarse es el principal causa de muerte no intencional para niños entre las edades de 1 y 4 años y es la segunda causa principal de muerte para niños menores de 14 años, más sabíamos que queríamos evitar que otras familias tuvieran que experimentar la pérdida de un niño por ahogamiento.

Con Zachary como nuestra inspiración, formamos The ZAC Foundation unos años más tarde. Durante la última década, la fundación ha brindado campamentos de natación gratuitos para más de 20,000 niños en todo el país (especialmente en áreas urbanas), ha otorgado subvenciones para educación e investigación sobre seguridad en el agua y ha fomentado asociaciones para desarrollar planes comunitarios de prevención de ahogamientos en cuatro grandes ciudades. Es importante destacar que la Fundación ZAC ha contribuido al desarrollo de un Plan de acción nacional de seguridad del agua, diseñado para educar a todos (desde los propietarios hasta el personal del centro acuático) sobre las mejores prácticas para promover la seguridad del agua y prevenir los ahogamientos. Toda nuestra familia se ha comprometido desde el día 1 en este viaje para construir los cimientos. Por lo tanto, no fue una sorpresa que Henry dijera, por sugerencia mía, que estaba «de acuerdo» para convertirse en salvavidas.

Desde el inicio de la pandemia de coronavirus, la Asociación Estadounidense de Salvavidas informó una enorme escasez de personal del 40 % al 50 % en las áreas de natación de todo el país. Estos son trabajos bien remunerados que requieren habilidad y determinación. Estaba seguro de que Henry, un nadador muy fuerte y habilidoso y alguien hiperconsciente de la importancia de la seguridad en el agua, sería un salvavidas muy competente.

La autora con su familia (desde la izquierda), su hija Jenna, su hijo Henry, su esposo Brian y su hija Sydney.
La autora con su familia (desde la izquierda), su hija Jenna, su hijo Henry, su esposo Brian y su hija Sydney.

El primer día de su entrenamiento, Henry tuvo que zambullirse hasta el fondo de la parte más profunda, recuperar un ladrillo y nadar con él hasta la parte menos profunda. A pesar de que era fuerte y practicaba deportes, le resultó difícil hacerlo y al menos dos de sus compañeros de estudios no pudieron completar la tarea. Cuando Henry llegó a casa y nos contó sobre el ejercicio, no pudimos evitar preguntarnos si habíamos tomado la decisión correcta. ¿Sería capaz de manejar el rigor físico y el estrés emocional de este trabajo? ¿Y podríamos?

Obtener la certificación de seguridad no fue fácil. Henry casi se pierde la graduación de octavo grado de su hermana debido al entrenamiento de salvavidas. Pero perseveró, obtuvo su certificación y fue contratado en una piscina de nuestra comunidad. Desde el primer momento, estuvo hipervigilante.

En su primer día en la piscina, sorprendió a sus compañeros y al supervisor al pedirles de manera proactiva que ubicaran el equipo de seguridad. Para Henry, la seguridad en el agua no era una abstracción. Era urgentemente real. Entendió completamente la importancia de la capacitación en seguridad y la gestión segura de la piscina.

Como lo confirman las estadísticas, los incidentes de ahogamiento ocurren todo el tiempo, incluso cuando se han tomado muchas precauciones de seguridad. Es terriblemente fácil (incluso típico) que un padre o cuidador se distraiga mientras ve a los niños pequeños jugar en la piscina para niños y, lo que es peor, mientras intenta vigilar a sus hijos mayores en la piscina principal. ¡Sucede!

Para los salvavidas, los peligros inesperados acechan en todas partes. Muchas piscinas están abarrotadas y puede ser difícil monitorear a los niños que se esconden. En piscinas más grandes, las líneas de visión a menudo quedan oscurecidas por columnas y curvas. El resplandor en el agua puede enmascarar el peligro. Y las distracciones imprevistas para el salvavidas pueden ser especialmente riesgosas.

A pesar de las advertencias de amigos bien intencionados en el movimiento de prevención de ahogamientos, las trampas y los riesgos (emocionales y de otro tipo) nunca abrumaron a Henry. Me siento profundamente conmovido por su seriedad y valentía, ante la tragedia que habíamos vivido con Zachary.

Al final del verano, lo más cerca que estuvo Henry de rescatar a alguien fue cuando se ofreció a ayudar a un señor mayor a subir las escaleras de la piscina para salir. El hombre rechazó bruscamente la oferta, pero Henry se quedó cerca para asegurarse de que el hombre pudiera mantener el equilibrio con seguridad.

Ninguna familia debería tener que soportar la pérdida de un hijo. Cuando un padre se vuelve hacia mí, con miedo y simpatía en sus ojos, a menudo me preguntan cómo pueden aprender de la pérdida de Zachary y evitar que esto les suceda. Compartimos herramientas fáciles de recordar para salvar vidas, como el ABCD de la prevención de ahogamientos.

Siempre debe haber un Aadulto presente con contacto visual con el niño nadando. Blos obstáculos, como vallas y puertas, son imprescindibles para restringir el acceso de los niños al agua. Las familias deben inscribirse en Classes: lecciones de natación para niños y capacitación en RCP para adultos. DLas lluvias deben inspeccionarse periódicamente en busca de cubiertas rotas y/o sueltas. Y salvavidas adecuado DLos dispositivos, es decir, chalecos salvavidas aprobados por la Guardia Costera de EE. UU., deben usarse en todo momento en aguas abiertas.

Después de la devastadora pérdida de nuestra familia, nunca hubiera imaginado que mis otros hijos se harían cargo de lo que se ha convertido en el trabajo de mi vida. Tal vez Henry no se dio cuenta del impacto que tendría para mí cuando aceptó intentar ser salvavidas, pero su decisión me hizo sentir profundamente orgulloso. Su voluntad de ser vulnerable y abordar el trauma de nuestra familia de frente es una fuente de fortaleza y esperanza.

Durante el año del cumpleaños número 21 de Zachary, miro hacia atrás y me siento agradecido por las lecciones de vida aprendidas y la oportunidad de prevenir una pérdida trágica para otros.

Karen Cohn cofundó la Fundación ZAC en 2008 con su esposo, Brian Cohn, después de que su hijo de 6 años, Zachary Archer Cohn, se ahogara cuando su brazo quedó atrapado en el desagüe de una piscina. La memoria de Zachary es la inspiración para la misión y las actividades de la fundación. La Fundación ZAC ha financiado campamentos gratuitos de natación y seguridad en el agua para más de 20,000 niños en comunidades en riesgo en todo el país y está encabezando el desarrollo de planes de prevención de ahogamientos en cuatro comunidades de EE. UU. con la esperanza de reducir la tasa nacional de ahogamientos. A través de su papel en la Fundación ZAC, Karen ha testificado ante subcomités del Congreso, así como ante agencias estatales y federales, incluida la Comisión de Seguridad de Productos del Consumidor y los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades. Ha escrito sobre temas de seguridad en el agua para los principales medios de comunicación y también es fideicomisaria del noreste de Boys & Girls Clubs of America.

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