Los precios de la gasolina en EE. UU. alcanzan los $ 5 por galón

HOUSTON — Los precios de la gasolina alcanzaron un hito sombrío el sábado, ya que el promedio nacional de gasolina regular llegó a $5 por galón.

La gasolina de verano casi siempre es más cara porque la demanda de combustible despega alrededor del fin de semana del Día de los Caídos. Pero este año, los precios del petróleo y el combustible refinado han subido a sus niveles más altos en 14 años, debido en gran parte a la invasión rusa de Ucrania y las sanciones resultantes, y un repunte en el uso de energía a medida que la economía se recupera de la pandemia de coronavirus.

El precio promedio nacional de la gasolina el sábado fue de $5,00, 60 centavos más que hace un mes. Hace un año, la gasolina se vendía a $3.08, según el club de motor AAA. El promedio nacional ha estado en su punto más alto desde marzo, cuando superó su récord anterior establecido en julio de 2008, cuando el petróleo se cotizaba a más de $133 el barril. Eso fue más de diez dólares por encima del nivel actual sin siquiera tener en cuenta la inflación. En aquel entonces, el precio nacional promedio de la gasolina era de $4,11, o alrededor de $5,37 por galón en dólares de hoy.

El precio promedio está por encima de $4 por galón en todos los estados. En California, uno de los estados más caros del país en combustible, el precio supera los $6 por galón. Los estados con los mayores aumentos recientes en los precios de la gasolina incluyen Michigan, Delaware, Maryland y Colorado.

Los expertos en energía estiman que cada centavo de aumento en el precio de la gasolina le cuesta a los estadounidenses $4 millones adicionales por día.

«Prepárese para un viaje de verano candente», dijo Tom Kloza, jefe global de análisis de energía en Oil Price Information Service. “El consumidor promedio pagará $450 al mes por sus necesidades de combustible y eso se compara con poco más de $100 en 2020 durante la pandemia”.

La guerra en Ucrania ha tenido el efecto más directo en los precios del gas, ya que las sanciones a Rusia han retirado más de un millón de barriles de petróleo de los mercados mundiales. Los comerciantes de energía también han ofertado al alza los precios del petróleo en previsión de que la producción y las exportaciones rusas caigan aún más.

Pero muchos otros factores han contribuido al aumento de los precios.

No hay suficiente capacidad para refinar el petróleo en gasolina, diesel y combustible para aviones. Las compañías petroleras cerraron un puñado de refinerías en los últimos años, especialmente durante la pandemia cuando la demanda se desplomó. Algunas refinerías nuevas abrirán o se expandirán durante el próximo año, lo que podría ayudar.

Pero por ahora, los analistas dicen que la fuerte demanda de gasolina está agotando los suministros limitados y elevando los precios a medida que los conductores salen a la carretera después de que varias oleadas de nuevas variantes de Covid-19 los mantuvieran cerca de casa. La relajación de los estrictos bloqueos pandémicos en China también ha hecho subir los precios del petróleo.

Los altos precios de la gasolina, junto con los crecientes costos de otras necesidades como alimentos y vivienda, son un gran problema para el presidente Biden. Muchos expertos políticos creen que los demócratas podrían sufrir grandes pérdidas en las elecciones de noviembre porque los votantes están enojados y frustrados por la alta inflación.

La semana pasada, cuando los precios de la gasolina se acercaron al umbral de los 5 dólares, los funcionarios de la administración de Biden dijeron que el presidente viajaría a Arabia Saudita, uno de los mayores productores de petróleo del mundo, en un aparente intento de restablecer las relaciones diplomáticas y, lo que es más importante, buscar ayuda con haciendo bajar los precios de la energía. También está alentando a los productores nacionales a extraer más petróleo, aunque las grandes compañías petroleras son reacias a aumentar significativamente las inversiones y prefieren devolver las ganancias a los inversores a través de dividendos y recompras de acciones.

En el pasado, cuando las compañías petroleras producían más petróleo en respuesta a los altos precios, provocaban un exceso, lo que socavaba sus ganancias.

Biden tiene poca influencia en los precios de la gasolina, que se rigen por la oferta y la demanda mundiales. Los expertos dicen que incluso Arabia Saudita no está en condiciones de bajar rápidamente los precios porque no tiene la capacidad de compensar por completo la disminución esperada en la producción rusa. El mes pasado, la Unión Europea acordó prohibir la mayor parte del petróleo ruso para fin de año.

En marzo, cuando Biden anunció que Estados Unidos prohibiría el petróleo y el gas natural rusos, advirtió a los estadounidenses que “defender la libertad tendrá un costo”. Hay alguna evidencia de que los altos precios están comenzando a tener un impacto en la demanda. Los expertos en viajes dicen que algunas personas eligen conducir distancias más cortas en sus vacaciones.

Eventualmente, es probable que los altos precios en la gasolinera alienten a los automovilistas a cambiarse a autos eléctricos, pero se espera que las compras de tales autos reduzcan la demanda en los próximos años, no meses.

“Lleva un tiempo que los aumentos de precios afecten la demanda”, dijo Donald Hertzmark, presidente de DMP Resources, una firma consultora de energía con sede en Washington. “Los consumidores deben creer que los aumentos de precios son reales y permanentes, y tiene que haber algún período de ajuste para la sustitución, conservación y destrucción de la demanda”.

clifford krauss informó desde Houston y María Solís informó desde Nueva York.


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