Caos en los aeropuertos: los viajes europeos se topan con recortes por la pandemia

LONDRES — Las filas del aeropuerto son largas y el equipaje perdido se acumula. Va a ser un verano caótico para los viajeros en Europa.

Liz Morgan llegó al aeropuerto Schiphol de Ámsterdam cuatro horas y media antes de su vuelo a Atenas y encontró que la fila de seguridad salía de la terminal y se metía en una gran carpa a lo largo de una carretera antes de regresar al edificio principal.

“Hay gente mayor en las colas, hay niños, bebés. Sin agua, sin nada. Sin señalización, sin ayuda, sin baños”, dijo Morgan, quien es de Australia y trató de ahorrar tiempo el lunes al registrarse en línea y llevar solo una maleta de mano.

La gente “no podía llegar al baño porque si te salías de la fila, perdías tu lugar”, dijo.

Después de dos años de restricciones por la pandemia, la demanda de viajes ha vuelto a crecer, pero las aerolíneas y los aeropuertos que recortaron puestos de trabajo durante los peores momentos de la crisis del COVID-19 están luchando por mantenerse al día. Con la ajetreada temporada turística de verano en Europa, los pasajeros se encuentran con escenas caóticas en los aeropuertos, que incluyen largas demoras, vuelos cancelados y dolores de cabeza por la pérdida de equipaje.

Schiphol, el aeropuerto más concurrido de los Países Bajos, está recortando vuelos, diciendo que hay miles de asientos de aerolíneas por día por encima de la capacidad que puede manejar el personal de seguridad. La aerolínea holandesa KLM se disculpó por dejar varados a pasajeros allí este mes. Podrían pasar meses antes de que Schiphol tenga suficiente personal para aliviar la presión, dijo el jueves Ben Smith, director ejecutivo de la alianza de aerolíneas Air France-KLM.

Los aeropuertos londinenses de Gatwick y Heathrow están pidiendo a las aerolíneas que limiten sus números de vuelo. La aerolínea de descuento easyJet está eliminando miles de vuelos de verano para evitar cancelaciones de última hora y en respuesta a los límites en Gatwick y Schiphol. North American Airlines escribió al jefe de transporte de Irlanda exigiendo una acción urgente para abordar los «retrasos significativos» en el aeropuerto de Dublín.

Casi 2.000 vuelos de los principales aeropuertos de Europa continental fueron cancelados durante una semana este mes, y Schiphol representó casi el 9%, según datos de la consultora de aviación Cirium. Se cancelaron otros 376 vuelos desde los aeropuertos del Reino Unido, y Heathrow representó el 28%, dijo Cirium.

Es una historia similar en los Estados Unidos, donde las aerolíneas cancelaron miles de vuelos durante dos días la semana pasada debido al mal tiempo justo cuando crece la multitud de turistas de verano.

“En la gran mayoría de los casos, las personas viajan”, dijo Julia Lo Bue-Said, directora ejecutiva de Advantage Travel Group, que representa a unas 350 agencias de viajes del Reino Unido. Pero los aeropuertos tienen escasez de personal y se está tardando mucho más en procesar las autorizaciones de seguridad para los trabajadores recién contratados, dijo.

“Todos están creando cuellos de botella en el sistema”, y también significa que “cuando las cosas van mal, van drásticamente mal”, dijo.

El hecho de que la administración Biden elimine las pruebas de COVID-19 para las personas que ingresan a los EE. UU. está dando un impulso adicional a la demanda reprimida de viajes transatlánticos. Bue-Said dijo que los agentes de su grupo informaron un aumento en las reservas de EE. UU. después de que se eliminó la regla este mes.

Para los viajeros estadounidenses a Europa, el fortalecimiento del dólar frente al euro y la libra también es un factor, al hacer que los hoteles y restaurantes sean más asequibles.

En Heathrow, un mar de equipaje no reclamado cubría el suelo de una terminal la semana pasada. El aeropuerto culpó a fallas técnicas con el sistema de equipajes y pidió a las aerolíneas que reduzcan el 10% de los vuelos en dos terminales el lunes, lo que afectó a unos 5.000 pasajeros.

«Varios pasajeros» pueden haber viajado sin su equipaje, dijo el aeropuerto.

Cuando la escritora de libros de cocina Marlena Spieler voló de regreso a Londres desde Estocolmo este mes, tardó tres horas en pasar el control de pasaportes.

Spieler, de 73 años, pasó al menos otra hora y media tratando de encontrar su equipaje en el área de equipajes, que “era un manicomio, con montones de maletas por todas partes”.

Casi se da por vencida, antes de ver su bolso en un carrusel. Tiene planeado otro viaje a Grecia en unas pocas semanas, pero le preocupa volver al aeropuerto.

“Francamente, tengo miedo por mi bienestar. ¿Soy lo suficientemente fuerte para soportar esto?», dijo Spieler por correo electrónico.

En Suecia, las filas de seguridad en el aeropuerto Arlanda de Estocolmo han sido tan largas este verano que muchos pasajeros llegaron más de cinco horas antes de la hora de embarque. Tantos llegan temprano que los funcionarios están rechazando a los viajeros que llegan más de tres horas antes de su vuelo para aliviar la congestión.

A pesar de algunas mejoras, la línea a uno de los puntos de control se extendía más de 100 metros (328 pies) el lunes.

Cuatro jóvenes alemanas, nerviosas por perder su vuelo a Hamburgo mientras esperaban para registrar sus maletas, preguntaron a otros pasajeros si podían pasar al frente de la fila. Una vez allí, compraron pases de vía rápida para evitar la larga cola de seguridad.

Lina Wiele, de 19 años, dijo que no había visto el mismo nivel de caos en otros aeropuertos, «no así, supongo», antes de apresurarse al carril de vía rápida.

Miles de pilotos, tripulantes de cabina, maleteros y otros trabajadores de la industria de la aviación fueron despedidos durante la pandemia, y ahora no hay suficiente para hacer frente al repunte de los viajes.

“Algunas aerolíneas están luchando porque creo que esperaban recuperar los niveles de personal más rápido de lo que han podido hacerlo”, dijo Willie Walsh, director de la Asociación Internacional de Transporte Aéreo.

La escasez de personal posterior a la pandemia no es exclusiva de la industria de las aerolíneas, dijo Walsh en la reunión anual del grupo comercial de aerolíneas esta semana en Qatar.

“Lo que nos dificulta es que muchos de los trabajos no se pueden operar de forma remota, por lo que las aerolíneas no han podido ofrecer la misma flexibilidad para su fuerza laboral que otras compañías”, dijo. “Los pilotos deben estar presentes para operar el avión, la tripulación de cabina debe estar presente, tenemos que tener personas cargando maletas y ayudando a los pasajeros”.

Los trabajadores de aviación despedidos “han encontrado nuevos trabajos con salarios más altos, con contratos más estables”, dijo Joost van Doesburg del sindicato FNV, que representa a la mayoría del personal en el aeropuerto Schiphol de Ámsterdam. “Y ahora todo el mundo quiere viajar de nuevo”, pero los trabajadores no quieren trabajos en aeropuertos.

El CEO de la aerolínea económica Ryanair, la mayor aerolínea de Europa, advirtió que los retrasos y cancelaciones de vuelos continuarían «durante todo el verano». Los pasajeros deben esperar una «experiencia menos que satisfactoria», dijo Michael O’Leary a Sky News.

Algunos aeropuertos europeos aún no han visto grandes problemas, pero se están fortaleciendo. El aeropuerto internacional Vaclav Havel de Praga espera que el número de pasajeros aumente la próxima semana y hasta julio, «cuando podríamos experimentar una falta de personal, especialmente en los controles de seguridad», dijo la portavoz Klara Diviskova.

Al aeropuerto todavía le faltan «docenas de personal» a pesar de una campaña de contratación, dijo.

La lucha laboral también está causando problemas.

En Bélgica, Brussels Airlines dijo que una huelga de tres días a partir del jueves obligará a cancelar unos 315 vuelos y afectará a unos 40.000 pasajeros.

El personal de facturación y el personal de tierra de British Airways en Heathrow votaron el jueves a favor de la huelga por los salarios. No se han fijado fechas, pero sus sindicatos dijeron que sería este verano.

Dos días de huelgas golpearon el aeropuerto Charles de Gaulle de París este mes, uno por parte del personal de seguridad y otro por el personal del aeropuerto que dice que los salarios no están a la altura de la inflación. Una cuarta parte de los vuelos fueron cancelados el segundo día.

Algunos pilotos de Air France están amenazando con una huelga el sábado, advirtiendo que la fatiga de la tripulación está amenazando la seguridad de los vuelos, aunque Smith, el CEO de la aerolínea, dijo que no se espera que interrumpa las operaciones. El personal del aeropuerto promete otra huelga relacionada con los salarios el 1 de julio.

Aún así, es poco probable que los problemas del aeropuerto desanimen a la gente, dijo Jan Bezdek, portavoz de la agencia de viajes checa CK Fischer, que ha vendido más paquetes de vacaciones en lo que va del año que antes de la pandemia.

“Lo que podemos ver es que la gente no puede soportar esperar para viajar después de la pandemia”, dijo Bezdek. “Cualquier problema en los aeropuertos difícilmente puede cambiar eso”.

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Corder informó desde La Haya. Contribuyeron los reporteros de AP Aleksandar Furtula en Ámsterdam, Karel Janicek en Praga, Karl Ritter en Estocolmo, Angela Charlton en París, Samuel Petrequin en Bruselas y David Koenig en Dallas.

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