Avalanche destrona a Lightning y gana la Copa Stanley por tercera vez

TAMPA, Florida — Nathan MacKinnon no pudo encontrar las palabras. Gabriel Landeskog soltó una sonrisa y una broma.

Después de años de decepciones en los playoffs, Colorado Avalanche está de vuelta en la cima de la montaña del hockey después de destronar a los dos veces campeones defensores.

Detrás de un gol y una asistencia de MacKinnon, Avalanche ganó la Copa Stanley por tercera vez en la historia de la franquicia y la primera en más de dos décadas al vencer a Tampa Bay Lightning 2-1 en el Juego 6 de la final el domingo por la noche.

“Todo condujo a esto”, dijo el defensa ganador del MVP de los playoffs, Cale Makar, sobre el viaje de Avalanche.

Es el primer título para este grupo central liderado por MacKinnon, el capitán Gabriel Landeskog, Mikko Rantanen y Makar y sigue a varias salidas tempranas de la postemporada, en la segunda ronda de cada una de las últimas tres temporadas y la primera en 2018.

“Se siente increíble”, dijo MacKinnon. “Algunos años difíciles se mezclaron allí, pero todo terminó ahora. Nunca dejamos de creer”.

Con una combinación de velocidad, talento de alto nivel y las experiencias obtenidas de esas derrotas, Colorado se abrió paso esta vez, ganando cada parte del campeonato al derrotar al equipo que alzó la Copa en los últimos dos años. Como la avalancha se esperaba, no fue fácil.

Después de una pérdida de balón temprana de Makar que condujo al gol de Steven Stamkos que los metió en un hoyo y varios golpes y moretones más, Avalanche empató cuando MacKinnon venció al MVP de los playoffs de 2021, Andrei Vasilevskiy, con un tiro casi perfecto y se adelantó con otro gran gol. por fecha límite comercial adquisición Artturi Lehkonen. Bloquearon las cosas al aferrarse al disco y no dejar que Tampa Bay ni siquiera disparara el disco sobre Darcy Kuemper en el tercer período.

Cuando lo hicieron, él estaba allí. Traído de Arizona en un intercambio el verano pasado para apuntalar la posición más importante del deporte, Kuemper volvió a ser sólido e hizo su salvamento más importante con menos de siete minutos para el final cuando se deslizó para negar al habilidoso extremo Nikita Kucherov.

Sus compañeros terminaron el trabajo.

“Son más de 20 años de soñar, desear y trabajar para lograrlo y finalmente dar frutos después de muchos años locos y mucho trabajo duro”, dijo Landeskog. “Este grupo es simplemente increíble, desde la cima hasta nuestro tercer masajista, las esposas, los fanáticos y todos los que trabajan en Ball (Arena) en este momento. Es increíble.

Al igual que el Lightning lo hizo todo varias veces intercambiando selecciones de draft altas y prospectos para tener la mejor oportunidad de ganar la Copa, el gerente general de Avalanche, Joe Sakic, no tuvo miedo de apostar en marzo para adquirir a Lehkonen, el defensa Josh Manson y el veterano delantero Andrés Cogliano. Se convirtieron en el complemento perfecto para el núcleo de Colorado que había mostrado mucha promesa en los playoffs y hasta ahora no había producido un campeonato.

Sakic, quien fue capitán de los dos primeros equipos ganadores de títulos de Colorado en 1996 y 2001, usó una receta familiar para que su equipo superara el obstáculo. Al igual que Pierre Lacroix, el arquitecto de esos equipos de Avalanche que tuvieron tanto éxito después de que la organización se mudara a Denver, Sakic priorizó la habilidad, la velocidad y la versatilidad.

Esa velocidad abrumó a todos los oponentes en el camino, desde una barrida inicial sobre Nashville hasta una reñida serie de seis juegos contra St. Louis, otra barrida sobre Edmonton y luego Tampa Bay, que evitó la eliminación una vez, pero terminó a dos victorias de distancia. de convertirse en los primeros tres campeones de la NHL desde la dinastía de los isleños de Nueva York a principios de la década de 1980.

“Son un equipo que busca convertirse en una dinastía”, dijo Makar. “Somos un equipo que está buscando comenzar un legado”.

Ese legado finalmente involucra un campeonato, gracias en gran parte al constante entrenador Jared Bednar, quien en su sexta temporada encontró la manera de enfocar a su equipo en la misión que tenía entre manos desde el comienzo del campo de entrenamiento. Esa mentalidad ayudó a Avalanche a superar el obstáculo, y Bednar se convirtió en el primer entrenador en ganar la Copa Stanley, la Copa Calder de la Liga Americana de Hockey y la Copa Kelly de ECHL.

Bednar ganó el partido de ajedrez con Jon Cooper, también campeón de la Copa Stanley y Calder, considerado uno de los mejores tácticos de la NHL. Pero las cosas comenzaron a empeorar en contra de los Lightning que enfrentan su competencia más dura desde que comenzó su racha de éxito en 2020.

Cuando se le preguntó cómo otros equipos podrían copiar el éxito de Avalanche, Landeskog bromeó: «Consigue un Cale Makar en alguna parte».

Makar ganó el Conn Smythe después de liderar a Colorado en puntos con 29 puntos en 20 juegos.

Las lesiones que dejaron fuera al centro superior Brayden Point y limitaron a otros contribuyentes clave resultaron demasiado contra un oponente apilado construido para resistir casi cualquier cosa. La profundidad permitió que Avalanche superara al defensa perdido Samuel Girard por una fractura de esternón y terminara con el Lightning sin el tiempo extra del Juego 1 de la final de la Copa pulgar derecho.

Los Avalanche vencieron a los Lightning antes de que el desgaste pudiera pasar factura y antes de la aterradora posibilidad de enfrentar la eliminación en el Juego 7. En su lugar, regresarán a Denver para celebrar con la Copa Stanley.

Si bien no es tan emotivo como los últimos dos años cuando Stamkos obtuvo el trofeo, la victoria final de la serie de Colorado marca otra finalización de una temporada de la NHL durante una pandemia: la primera que regresa a 82 juegos con un formato normal de playoffs desde 2019. No fue sin su tropiezos, que incluyen posponer docenas de juegos y retirarse de los Juegos Olímpicos, y el comisionado Gary Bettman ni siquiera pudo entregar la Copa a Landeskog porque dio positivo por el coronavirus, dejando al diputado Bill Daly para hacer los honores.

Avalanche y Lightning lidiaron con condiciones de hielo en ocasiones difíciles jugando hasta finales de junio, algo que no debería suceder en el futuro a medida que la liga vuelve a su horario regular. Cuando eso suceda, Colorado tendrá la oportunidad de defender su corona e intentará seguir a Tampa Bay para mantener a un contendiente perenne de la Copa.

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El periodista deportivo de AP Pat Graham en Denver contribuyó a este despacho.

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