La economía de China tropieza en la niebla de la guerra de Covid

El motor económico de China se ha estremecido en los últimos meses, afectado por los bloqueos impuestos para frenar la propagación de Covid. Cayó la venta de viviendas. Muchas tiendas y restaurantes en algunas ciudades cerraron, algunos quizás para siempre. El desempleo juvenil aumentó.

La desaceleración ha suscitado dudas sobre la viabilidad de la estricta estrategia de China de eliminar prácticamente todas las infecciones por covid, si la cura se está volviendo peor que los costos sociales y económicos de las restricciones. Pero en una visita reciente a Wuhan, la ciudad donde se desató por primera vez la pandemia, el líder de China, Xi Jinping, dijo que extinguir el covid seguía siendo primordial.

“Sería preferible tener un pequeño impacto temporal en el desarrollo económico, en lugar de dejar que la seguridad física y la salud del público sufran”, dijo Xi, informaron los medios estatales. Citó la necesidad de proteger a los adultos mayores y a los niños de la infección, y advirtió a los funcionarios que no se cansen de la dura guerra de dos años y medio contra el covid. “La persistencia”, dijo, “es la victoria”.

Esa elusiva victoria sobre el covid se ha visto dificultada por la rápida variante Omicron, y su subvariante, BA.5, cuyos primeros casos domésticos surgieron la semana pasada en China, que se está escapando de las muchas defensas del país.

Un mes después de que Shanghái levantara el confinamiento en toda la ciudad, en los últimos días surgieron nuevos casos de covid, lo que llevó a las autoridades a ordenar que muchos de los 25 millones de residentes de la ciudad se sometieran a pruebas. La provincia de Anhui, en el este de China, impuso un bloqueo virtual en dos condados, y la vecina provincia de Jiangsu, un corazón industrial, se esfuerza por contener nuevas infecciones. Xi’an, una ciudad de 13 millones de habitantes, ha cerrado escuelas y muchos negocios después de un estallido.

Al igual que espantar moscas con una pala, la estrategia Covid de China puede ser efectiva, pero también costosa y polémica. Implica cerrar bloques de apartamentos, vecindarios o incluso ciudades enteras durante días o semanas para erradicar aunque sea un puñado de casos. Como resultado, la insistencia del Sr. Xi en el covid cero, o “cero dinámico”, como lo llama Beijing, ha arrojado una sombra inquietante sobre las expectativas económicas del país.

El gobierno chino tiene previsto publicar los principales datos económicos del segundo trimestre de este año el viernes. Según una encuesta de Bloomberg, los economistas esperan que el gobierno chino informe que el producto interno bruto creció alrededor del 1 por ciento en el segundo trimestre, en comparación con el mismo período del año anterior. Esa es una gran desventaja de la expansión del 4,8 por ciento en el primer trimestre, y es probable que ponga fuera de alcance la meta de crecimiento del 5,5 por ciento del gobierno para todo este año.

“La incertidumbre es el factor principal que perjudica nuestro desarrollo económico nacional”, dijo Yang Weimin, un economista que asesora al gobierno chino, en un discurso a fines de junio ante promotores inmobiliarios, citando preguntas sobre el covid y las medidas de prevención de pandemias. También señaló la cautela de los inversores después de las medidas enérgicas contra las empresas acusadas de abusar de su dominio del mercado, burlarse de los reguladores u ofender los códigos morales oficiales.

“La incertidumbre es el gran enemigo de la acción”, dijo Yang.

El Sr. Xi quiere que los funcionarios eliminen los brotes de covid al mismo tiempo que apuntalan la economía. En Wuhan, visitó una planta de equipos láser, destacando el potencial de las nuevas tecnologías, y también visitó un barrio que ha sido promovido como modelo de controles efectivos de Covid.

En la práctica, los funcionarios luchan con las demandas divergentes de los controles de Covid y la recuperación económica. Las tensiones resultantes están afectando a China meses antes de un congreso del Partido Comunista, cuando es casi seguro que Xi ganará otro mandato de cinco años como líder del partido, consolidando su estatus como el líder más poderoso desde Deng Xiaoping y Mao Zedong.

Beijing ha tratado de impulsar la confianza entre empresarios y consumidores para que gasten, inviertan y viajen. Pero los funcionarios locales, ante la amenaza de despido por fallas en los controles de la pandemia, a menudo imponen controles y restricciones adicionales a los viajeros y el transporte, lo que aumenta las interrupciones y la incertidumbre.

“A menudo, los jefes de diferentes departamentos y empresas asisten a una reunión por la mañana sobre la mejora del cero dinámico y luego por la tarde a una reunión sobre el crecimiento económico”, dijo Wu Qiang, un comentarista político independiente en Beijing.

“Las tensiones están dentro del propio modelo de Xi para gobernar el país”, dijo. “Las tensiones realmente surgen de él”.

Durante los últimos dos años, muchos chinos han aceptado las restricciones de Covid como molestas pero necesarias. Pero los empleados y empleadores parecen cada vez más impacientes por los cierres, los cheques y las incertidumbres, especialmente cuando tienen que pagar préstamos, alquileres y salarios.

“El gobierno local dijo con certeza que llegarían a cero en medio mes, pero creo que medio mes no será suficiente”, dijo Wang Yongguan, quien se gana la vida mampostería de paredes, en una entrevista telefónica desde el condado de Sixian en Provincia de Anhui, que se cerró. También le preocupa la caída que acompaña a las ventas de viviendas. “Este año no será nada bueno. No fue para empezar.

Los formuladores de políticas que intentan reforzar la confianza de los inversionistas también temen ser acusados ​​de socavar las políticas de Xi para limpiar las empresas acusadas de malversación e inversión imprudente, dijo Christopher K. Johnson, presidente del Grupo de Estrategias de China, citando conversaciones con funcionarios en Beijing.

“¿El jefe realmente quiere ceder en algunas de estas medidas enérgicas, o es temporal?” dijo el Sr. Johnson, refiriéndose al Sr. Xi. “Hay mucha incertidumbre”.

Las restricciones de covid de inicio y fin de China pueden continuar al menos el próximo año, en parte porque el gobierno se ha centrado en las restricciones y las pruebas sobre las vacunas. Los adultos mayores tienen una tasa de vacunación relativamente baja. El liderazgo chino hasta ahora se ha negado a aprobar vacunas más efectivas desarrolladas en el extranjero, una decisión impulsada por el orgullo político más que por consideraciones médicas, dicen muchos expertos.

Sin embargo, a los líderes chinos también les preocupa que una desaceleración profunda pueda causar descontento social, una ansiedad magnificada por el inminente congreso del partido. Los funcionarios están bajo una presión particular para contener el desempleo, que entre los residentes urbanos de 16 a 24 años aumentó al 18,4 por ciento en mayo, según la Oficina Nacional de Estadísticas de China. Más de 10 millones de graduados universitarios, un número récord, se unen a la búsqueda de empleo este año. Otros se refugiarán en la escuela de posgrado.

Incluso en Beijing, que ha evitado un cierre total de la ciudad al imponer solo restricciones limitadas, los negocios pueden ser difíciles. Wang Jing dijo que su restaurante en un callejón generalmente lleno de turistas había perdido más del 90 por ciento de sus ingresos en mayo, cuando Beijing prohibió cenar en restaurantes. Los límites se relajaron a principios de junio, pero solo se recuperó alrededor de un tercio de los negocios.

“Este año es sin duda el más difícil que hemos tenido”, dijo. “Todos mis meseros han estado conmigo por más de 10 años. Tienen jóvenes y viejos de los que cuidar, y están esperando que yo emita salarios. ¿Cómo podría despedirlos?

China se ha estado acercando a algunos compromisos políticos. Los funcionarios redujeron a la mitad los días de cuarentena impuestos a los viajeros internacionales y contactos cercanos para tratar de reducir parte de la interrupción. El Sr. Xi y el primer ministro, Li Keqiang, también han insinuado indirectamente que el crecimiento anual podría ser inferior al objetivo del 5,5 por ciento que el gobierno estableció a principios de este año. Algunos exfuncionarios y asesores políticos han dicho abiertamente que las empresas necesitan más claridad para sostener una recuperación económica.

“Nuestros corazones no pueden cabalgar sobre las olas, subiendo y bajando. Eso es malo para el crecimiento económico y el desarrollo social”, dijo Hu Deping, ex vicepresidente de la Cámara General de Industria y Comercio de China, en un discurso ante empresarios privados chinos en junio. “Los empresarios ganarán confianza solo cuando no haya contradicciones políticas”.

Incluso si China es capaz de contener el covid sin tener que cerrar las principales ciudades, la incertidumbre acumulada está impulsando a algunas empresas a reconsiderar sus planes.

Para Citrosuco, un fabricante brasileño de jugos, el negocio había ido bien hasta que Shanghai cerró en abril. Sus contenedores de jugo de naranja congelado se encontraban en el puerto de la ciudad, retenidos por inspectores de aduanas que verificaban la presencia del virus en los productos, dijo Joshua Lim, gerente general de la compañía en la ciudad.

Pasar la aduana y llevar los envíos de jugo a los almacenes, lo que generalmente toma de tres a cuatro días, tomó dos semanas, dijo. Los jefes de Citrosuco en Brasil comenzaron a reevaluar las perspectivas de China, dijo.

“Están haciendo preguntas como, ¿cómo podemos proteger mejor nuestro negocio?” él dijo. “Si invertimos ahora, ¿cómo será la recuperación y qué otros riesgos nos sorprenderán?”

La investigación y los informes fueron aportados por Alegría Dong, Zixu Wang, li tu, claire fu y liu-yi.


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