‘Las Vegas of Asia’ les dice a los casinos que crezcan más allá del juego

BEIJING (AP) — Perdiendo dinero debido al COVID, los gigantes estadounidenses de los casinos que ayudaron a convertir a Macao en “Las Vegas de Asia” enfrentan un nuevo desafío: el pequeño territorio chino quiere que ayuden a reducir su dependencia de los juegos de azar pagando para construir parques temáticos. y otras atracciones.

La antigua colonia portuguesa se mantuvo al margen de las decisiones comerciales durante décadas y ahora se está alineando con la estrategia oficial en China continental, donde las empresas extranjeras deben ayudar a pagar las ambiciones de desarrollo del gobernante Partido Comunista, sean rentables o no.

Las licencias de MGM Resorts, Las Vegas Sands, Wynn Resorts y tres rivales chinos que invirtieron miles de millones de dólares en Macao expiran en diciembre. Las reglas publicadas a principios de julio dicen que cualquiera que quiera operar durante el próximo período de 10 años enfrenta un requisito adicional de invertir en «proyectos que no son de juegos».

Los casinos enfrentan aún más presión financiera después de que se les ordenó cerrar esta semana, junto con la mayoría de los otros negocios, mientras Macao intenta controlar un nuevo brote de coronavirus. Ya estaban operando bajo las reglas impuestas a fines de junio que limitaban el número de sus empleados al 10% de lo normal.

Los analistas financieros esperan que los estadounidenses obtengan las licencias, pero el gobierno dice que la licitación está abierta a cualquiera.

El territorio de 700.000 personas hacinadas en una península de 30 kilómetros cuadrados (12 millas cuadradas) que se adentra en el Mar de China Meridional cerca de Hong Kong es el mayor centro mundial de juegos de azar, pero está bajo la presión del gobierno del presidente chino, Xi Jinping, para que dependa menos en su industria dominante.

Beijing quiere parques temáticos, entretenimiento y convenciones para atraer a más visitantes no chinos. Incluso antes de que se cerraran los viajes turísticos para luchar contra el COVID en 2020, China continental estaba tratando de limitar el flujo de jugadores a través del límite cercado que separa Macao de la provincia de Guangdong.

Macao está “dedicado a dirigir la composición de las industrias hacia una diversificación adecuada”, dijo su secretario de economía, Lei Wai Nong, en una reunión de gobierno el 31 de mayo.

Una complicación adicional para los estadounidenses: las relaciones entre el gobierno de Xi y Washington están tensas por disputas sobre comercio, tecnología, derechos humanos y otros factores irritantes. Otras empresas se han visto afectadas por represalias por los aumentos de tarifas de EE. UU., pero los casinos de Macao no han sido atacados.

“Existe un alto riesgo de que al menos uno, si no dos, no obtengan una nueva concesión”, dijo Ben Lee, socio gerente de IGamiX, ​​una firma consultora de la industria del juego en Macao. “¿Por qué el 50% de una industria tan dominante en Macao sería cedida a extranjeros, particularmente a estadounidenses?”

La presión por el cambio se produce cuando Macao se enfrenta a una competencia cada vez mayor por posibles jugadores no chinos de los casinos de Singapur, Malasia y Camboya.

Los analistas financieros esperan que se aprueben las licencias de MGM, Sands y Wynn debido a los puestos de trabajo y los ingresos fiscales que generan. Sus hoteles casino con miles de empleados se elevan por encima de las estrechas callejuelas del centenario centro de la ciudad de Macao y de Cotai, una franja de tierra ganada al mar.

Aún así, el riesgo de que un operador establecido no reciba una licencia “no debe ignorarse”, dijo Fitch Ratings en un informe del 16 de junio.

Los competidores chinos incluyen a SJM Holding, parte del imperio del difunto Stanley Ho, un bailarín de salón competitivo y el «Rey de los juegos de azar» de Macao, quien tuvo un monopolio de los casinos otorgado por el gobierno durante cuatro décadas hasta 2001. SJM está dirigido por Ho’s hija Pansy.

Los otros son Melco International, dirigido por el hijo de Ho, Lawrence, y Galaxy Entertainment Group.

La decisión de permitir la entrada de casinos de propiedad extranjera en 2002 trajo una avalancha de dinero a Macao, una vez más conocida en China por sus tartas de huevo al estilo portugués, y miles de millones de dólares en ganancias para sus operadores. En total, los seis titulares de licencias operan 41 casinos.

Los ingresos anuales de las máquinas tragamonedas, las mesas de dados y otros juegos alcanzaron un máximo de 45.000 millones de dólares en 2013. Eso equivalía a 65.000 dólares por cada hombre, mujer y niño en Macao y más del triple de los ingresos de Nevada de 2021 de 13.500 millones de dólares.

Pero los ingresos estaban disminuyendo incluso antes de que llegara el COVID en 2020. Beijing estaba reforzando los controles sobre la frecuencia con la que los jugadores del continente podían visitar. Se impusieron restricciones a las transferencias financieras a Macao en una campaña contra el lavado de dinero y la evasión de impuestos.

Para 2019, antes de la pandemia, los ingresos por juegos de azar se habían hundido un 19 % desde el nivel de 2013 a $36,400 millones. En 2020, se derrumbó un 80% adicional a solo $ 7.6 mil millones. El año pasado, los ingresos volvieron a subir a $ 10.8 mil millones, pero eso es un 75% menos que en 2013.

La economía de Macao, posiblemente la que más depende del turismo en el mundo, se ha reducido a la mitad desde 2019, según datos del gobierno.

El gobierno ha pedido a los operadores de casinos que eviten despedir empleados.

El atractivo de Macao es tan poderoso que Las Vegas Sands Corp., tradicionalmente el mayor operador mundial de casinos por ingresos, vendió su hotel homónimo de Las Vegas en 2021 para apostar todo en sus seis propiedades de Macao y una en Singapur.

La compañía ha invertido un estimado de $13 mil millones en Macao. Se encuentra en medio de una remodelación de uno de sus hoteles por valor de 2.200 millones de dólares.

Sin embargo, apostar tanto por Asia significó que Sands sufriera el mayor golpe de COVID. La compañía reportó una pérdida en el primer trimestre de $ 478 millones. Los ingresos cayeron un 21% respecto al año anterior a $ 943 millones.

Wynn Resorts Ltd. dijo que los ingresos en sus dos casinos de Macao cayeron, pero sus propiedades en Las Vegas ayudaron a limitar su pérdida total a $183,3 millones sobre ingresos de $953,3 millones, colocándolo temporalmente por delante de Sands.

MGM Resorts dijo que sus ingresos del primer trimestre de $ 268 millones en Macao se redujeron un 76% en comparación con el nivel anterior al brote de $ 734 millones en el primer trimestre de 2019.

Agregar activos no relacionados con el juego haría que Macao se pareciera más a Las Vegas, donde los casinos intentan atraer a familias y no jugadores con montañas rusas, música, centros comerciales, exhibiciones de arte y parques acuáticos.

SJM opera una tirolesa y atracciones de paracaidismo bajo techo. Ha dejado caer una propuesta anterior para un parque temático de Hello Kitty. El magnate detrás de Galaxy habló sobre un posible parque temático parecido a la película “Avatar”, pero nunca se llevó a cabo.

“Los parques temáticos y de entretenimiento son costosos de mantener, con retornos cuestionables”, dijo Lee.

Los reguladores deben elaborar requisitos de inversión «con mucho cuidado», dijo Lee. “No se puede obligar a los concesionarios a invertir en parques temáticos y entretenimiento sin retorno a menos que sea en blanco y negro”.


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