Lo que los nadadores de agua dulce deben saber sobre la ameba Naegleria fowleri

Un peligro raro, pero a menudo mortal, acecha dentro de los estanques, ríos y lagos de agua dulce en los Estados Unidos ⁠– y los expertos dicen que los nadadores recreativos deben estar atentos.

Los funcionarios de Iowa anunciaron a principios de julio el cierre de la playa en su parque estatal Lake of Three Fires después de que un residente de Missouri contrajo a Naegleria fowleri, también conocida como una «ameba devoradora de cerebros», después de nadar allí en algún momento a fines de junio.

La persona murió de una enfermedad cerebral rara y generalmente fatal causada por Naegleria fowleri llamada meningoencefalitis amebiana primaria, o PAM, dijo a USA TODAY Lisa Cox, portavoz del Departamento de Salud y Servicios para Personas Mayores de Missouri.

Las pruebas de diagnóstico específicas para la ameba están disponibles solo en unos pocos laboratorios en los EE. UU., y las infecciones son tan raras y difíciles de detectar inicialmente que el 75% de los diagnósticos se realizan después de la muerte, según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades. La ameba infecta a una persona a través del agua que le sube por la nariz.

Después de que una persona en California sobrevivió en 1978, los casos informados fueron fatales durante 35 años hasta que tres niños superaron la infección en la última década, según los CDC:

Esto es lo que debe saber sobre Naegleria fowleri.

¿Qué es Naegleria fowleri?

Naegleria fowleri es la única especie de Naegleria que infecta a los humanos y tiene una tasa de mortalidad del 97 %, según los CDC. La ameba se encuentra comúnmente en el suelo y el agua de agua dulce tibia o caliente, como lagos, ríos, estanques y fuentes termales. También puede vivir en calentadores de agua o piscinas mal cloradas, según los CDC.

La ameba prospera en temperaturas de hasta 114.4 grados Fahrenheit, dijo Paul Rega, profesor asistente jubilado de salud pública, prevención de enfermedades y medicina de emergencia de la Universidad de Toledo.

“Naegleria fowleri es omnipresente; se encuentra tanto en las aguas dulces como en los suelos de seis de los siete continentes”, dijo. Rega agregó que las personas también pueden obtenerlo del agua contaminada en los toboganes de agua del patio trasero o durante el rafting en aguas bravas artificiales y el esquí acuático.

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La ameba no se encuentra en el agua salada, según los CDC. “La sal deshidrata las células, por lo que es como un sistema de desinfección natural”, dijo Christopher A. Rice, científico investigador asistente y gerente del Centro para el Descubrimiento de Fármacos de la Facultad de Farmacia de la Universidad de Georgia.

¿Cómo está afectando el cambio climático a la propagación de Naegleria fowleri?

Naegleria fowleri se encuentra a menudo en aguas dulces de estados del sur como Texas y Florida, dos estados donde los CDC informaron 76 casos de PAM entre 1962 y 2021. Esos casos constituyen la mayor parte de los casos de Naegleria fowleri informados en los EE. UU.

Con 10 casos durante un período de casi 50 años, California ha tenido la tercera frecuencia más alta de casos informados. Los datos de los CDC muestran que durante ese período de tiempo, hubo 154 casos de ameba informados. Todos menos cuatro fueron fatales.

Según la investigación de Rega, se han informado casos recientes en lugares tan al norte como Minnesota e Iowa, ya que el cambio climático eleva las temperaturas del agua dulce en los estados del norte.

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“La incidencia crecerá no solo porque más personas podrían estar expuestas, sino también porque no se diagnosticará a tiempo debido a la ingenuidad de los profesionales de la salud en muchas partes del país”, agregó.

¿Cómo mata Naegleria fowleri rápidamente?

Naegleria fowleri puede producir sus propios nutrientes, pero aún busca alimento en el suelo o el agua de bacterias, hongos y otros organismos. Así es como pueden surgir problemas para los nadadores de agua dulce, dijo Rice.

Si el agua contaminada sube por la nariz de una persona, el organismo migra al cerebro y provoca una infección con meningoencefalitis amebiana primaria, dijo. Rice agregó que los diagnósticos deficientes y las terapias deficientes son la razón por la cual tan pocas personas sobreviven a la PAM.

Naegleria fowleri a menudo se diagnostica erróneamente como meningitis bacteriana o viral, dijo Rice. Las enfermedades comparten síntomas de PAM en etapa temprana como vómitos, fiebre y náuseas. La ameba puede matar en cuestión de días.

“Los pacientes han sucumbido entre un día después de los síntomas y entre 13 y 15 días después de los síntomas”, dijo Rice.

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Puede crecer y dividirse en 10 horas, y las terapias sugeridas por los CDC pueden tardar entre tres y cinco días después del diagnóstico en funcionar, dijo Rice. Explicó que la ameba no causa problemas cuando se ingiere, ya que el ácido estomacal la matará.

¿Cómo evitar la infección con la ameba devoradora de cerebros?

La clave para evitarlo es mantener el agua dulce fuera de tu nariz, dicen los expertos. El CDC recomienda asumir que cualquier cuerpo de agua dulce tibia en los EE. UU. contiene Naegleria fowleri.

“Quizás caminar por el agua en lugar de chapotear y que te entre agua por la nariz”, dijo Rice. Si salta, sujetar la nariz puede ayudar, agregó.

Los nadadores deben evitar sumergir la cabeza en agua dulce al nadar o bucear, dijo Rega.

“Los buenos tapones nasales también evitarían que la ameba entre en la nariz”, dijo.


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