Un restaurante de barbacoa coreano ahora tiene un sindicato. Los supermercados pueden ser los próximos


En el restaurante coreano de parrilladas Genwa, un plato de costillas de res, o galbi, cuesta alrededor de $75.

Kylie Jenner ha sido vista allí almorzando con su entonces novio Tyga.

Pero los trabajadores dicen que hasta hace un año o dos, no se les pagaba por todas las horas que trabajaban, no se les daban todas las propinas que ganaban y no se les permitía tomar descansos.

El año pasado formaron un sindicato. Y el mes pasado firmaron un contrato que incluía un salario mínimo de al menos $20 la hora y el reembolso de los costos de atención médica, así como los derechos de antigüedad.

Genwa, que tiene dos ubicaciones en Los Ángeles y una en Beverly Hills, es el primer restaurante de barbacoa coreano en el país en sindicalizarse, según los organizadores.

Los aproximadamente 50 empleados de Genwa se unen a un movimiento sindical en expansión en todo el país, desde cientos de tiendas Starbucks hasta un almacén de Amazon en Staten Island. Muchos trabajadores exigen un mejor trato en un momento en que los trabajadores con salarios bajos tienen dificultades para pagar sus facturas y la brecha entre ricos y pobres continúa ampliándose.

Los expertos laborales y los líderes de la comunidad asiático-estadounidense dicen que Genwa puede servir como modelo para organizar a los trabajadores inmigrantes, que pueden desconocer sus derechos, tener miedo de hablar o verse obstaculizados por las barreras culturales y del idioma.

Alentados por la victoria en Genwa, los organizadores están tratando de convencer a los trabajadores de otras empresas de propiedad coreana, incluida la cadena de supermercados Hannam, de que formar un sindicato es lo mejor para ellos.

En Koreatown, reunir apoyo para un sindicato puede ser particularmente desafiante. Muchas empresas cuentan con trabajadores asiáticos y latinos con diferentes idiomas nativos que a veces son tratados de manera diferente por los propietarios.

Pero “cuando los trabajadores pueden demostrar que se puede hacer, anima a otros trabajadores a tomar medidas”, dijo Kent Wong, director del Centro Laboral de UCLA.

Cuando Jenny Kim comenzó a trabajar en Genwa en Mid-Wilshire en febrero de 2016, el restaurante se sentía como una familia. Como ella, los dueños y muchos de sus compañeros de trabajo eran inmigrantes coreanos.

El olor de la carne asada (galbi y chadolbagi, o pechuga de res cortada en rodajas finas) le recordó el hogar que había dejado atrás en Corea del Sur.

Pero mientras trabajaba como mesera, sirviendo una variedad de banchan (guarniciones) desde kimchi hasta pasteles de pescado y volteando la carne en las parrillas en las mesas de los clientes, comenzó a darse cuenta de que le faltaban salarios y propinas.

Con menos horas registradas en su cheque de pago de las que realmente trabajaba, esencialmente ganaba menos del salario mínimo. Después de horas de pie balanceando platos de carne, no le dieron descansos.

Calculó que le debían casi $50,000 en salarios y multas.

Cuando mencionó el tema, su gerente le dijo que no hablara al respecto, dijo Kim.

Genwa ha negado las acusaciones de Kim y otros trabajadores, atribuyendo cualquier problema a errores de papeleo.

Una encuesta de trabajadores asiáticos y latinos de bajos salarios en California publicada el año pasado, que incluía a empleados de restaurantes, encontró que a la mayoría se les pagaba $15 por hora o menos. Casi el 20 % ganaba menos de $12 por hora, el salario mínimo del estado para los empleadores más pequeños en 2020, cuando se encuestó a los trabajadores.

A veces, los empleadores inmigrantes pueden presionar a sus compañeros inmigrantes para que resuelvan las disputas internamente, dijeron los expertos.

“Tienen esta relación de empleado-empleador coétnico que a menudo socava la capacidad de los trabajadores para expresar sus quejas y denunciar abusos”, dijo Chanchanit Martorell, directora ejecutiva del Centro de Desarrollo Comunitario de Tailandia.

Steven Chung, uno de los empleados más antiguos de Genwa, era gerente de piso cuando más y más trabajadores comenzaron a acudir a él porque sus cheques de pago eran cortos.

El número de horas registradas en su propio cheque fue menor que el que realmente había trabajado, dijo.

Cuando se quejó con Jeannie Kwon, la dueña que lo contrató, ella le dijo que se fuera de vacaciones, dijo.

Kwon pronto lo despidió, dijo Chung.

Chung y Kim se encontraban entre los trabajadores de Genwa que se acercaron a la Alianza de Trabajadores Inmigrantes de Koreatown a fines de 2017. No estaban tratando de formar un sindicato, solo querían que les pagaran por su trabajo.

KIWA tiene una larga historia de defensa de los trabajadores en Koreatown. La directora ejecutiva, Alexandra Suh, conserva una foto de los trabajadores haciendo un piquete frente al conocido restaurante de barbacoa coreano Chosun Galbee a fines de la década de 1990.

A principios de la década de 2000, KIWA aseguró acuerdos de salario digno en muchas tiendas de comestibles de Koreatown. Pero esos pactos han fracasado desde entonces, y KIWA nunca había organizado con éxito un sindicato.

A veces, los propietarios intentan dividir a los trabajadores según criterios étnicos, como sucedió durante una campaña de sindicalización fallida de KIWA en Assi Market en 2002.

Como en muchos restaurantes de propiedad de coreanos, los inmigrantes coreanos en Genwa a menudo eran servidores y meseros, mientras que los latinos eran cocineros y lavaplatos con salarios más bajos.

La rotación en los restaurantes también puede ser un impedimento para la organización.

Para 2019, cuando José-Roberto Hernández se convirtió en el director de organización de KIWA, muchos trabajadores del grupo inicial de Genwa, incluidos Chung y Kim, se habían ido del restaurante.

Los trabajadores más nuevos tenían reservas sobre KIWA y la formación de un sindicato. Algunos sintieron que las tácticas de los organizadores, como los piquetes frente a los restaurantes y la casa del dueño, eran demasiado agresivas.

Justo cuando la campaña de organización cobraba impulso, llegó la pandemia, lo que obligó al restaurante a cerrar temporalmente y despedir a casi todos sus trabajadores.

Mientras tanto, en marzo de 2020, la Oficina del Comisionado Laboral de California impuso una multa de $2.1 millones a Genwa por robo de salarios y violaciones de la ley laboral que involucran a más de 300 trabajadores.

Una auditoría de la nómina mostró que regularmente se les hacía trabajar fuera del reloj y no se les proporcionaban descansos ni descansos para comer. A casi la mitad no se les pagó el salario mínimo y a más de la mitad se les negó el pago de horas extras, encontró la auditoría.

Entre los organizadores sindicales había ex trabajadores de Genwa. Después de que el restaurante reabrió, ayudaron a convencer a muchos de sus antiguos colegas, incluso a aquellos que estaban satisfechos con sus trabajos, de que el sindicato les daría voz a los trabajadores.

Los trabajadores también debatieron entre sí los méritos del sindicato, a veces en una mezcla de español y coreano.

En julio pasado, una gran mayoría de ellos presentó tarjetas de autorización sindical. Los propietarios reconocieron voluntariamente al sindicato, conocido como California Retail & Restaurant Worker Union.

El propietario de Genwa, Jay B. Kwon, se disculpó con los trabajadores “que sintieron que no fueron tratados de manera justa” en el pasado.

“Ahora esperamos la oportunidad de trabajar junto con el Sindicato de Trabajadores de Restaurantes y Ventas Minoristas de California para modelar la dignidad, la justicia, el respeto, los trabajos de calidad y un excelente nivel de servicio y comida”, dijo Kwon en un comunicado emitido después de que él y el sindicato ratificó un primer contrato el mes pasado. “Espero que sea un modelo para los restaurantes de toda la industria”.

En una declaración separada enviada a los medios de comunicación en idioma coreano y al Times, Kwon dijo que Genwa resolvió la multa con el estado por “una cantidad menor”.

Kwon también dijo que la pandemia ha cambiado la forma en que administra sus restaurantes y ha hecho que sea más importante retener a los empleados y brindar un entorno de trabajo estable. El sindicato puede ayudar con las metas a largo plazo de los restaurantes, dijo.

Yongho Kim es propietario de Arado Japanese Cuisine en Koreatown y es presidente de la Asociación Coreana de la Industria Alimentaria Estadounidense, que representa a los propietarios de restaurantes.

Kim dijo que Genwa puede no ser típico de la mayoría de los restaurantes, dado su tamaño relativamente grande y su clientela exclusiva. No prevé que los sindicatos se establezcan en muchos restaurantes familiares más pequeños en Koreatown, pero reconoce que algunos propietarios de restaurantes deben recibir educación sobre las leyes laborales.

Martorell, del Centro de Desarrollo Comunitario de Tailandia, dijo que la organización de los trabajadores en las comunidades asiático-estadounidenses sigue siendo un desafío.

Pero en Hannam Chain, el impulso organizativo puede estar cobrando fuerza, ya que los empleados presentaron recientemente una petición a la empresa para discutir las condiciones de trabajo, dijo Hernández de KIWA.

“Los trabajadores de Hannam Chain LA la convirtieron en una de las tiendas de comestibles coreanas más exitosas y reconocidas en los Estados Unidos”, escribió la senadora estatal María Elena Durazo (D-Los Ángeles), en una carta a los propietarios en marzo. . “Se merecen más”.

Rebecca Nathan, quien ayudó a organizar a sus antiguos colegas después de dejar Genwa, se mostró satisfecha con las cláusulas del nuevo contrato que exigen que los trabajadores y gerentes reciban capacitación sobre acoso sexual.

Nathan, de 28 años, dijo que mientras trabajaba como camarera en el restaurante, su gerente la delató por ser marica. Eso condujo a un aluvión de comentarios de acoso sexual por parte de sus compañeros de trabajo, con poca oposición o disciplina por parte de sus superiores, dijo. Kwon dijo que no estaba al tanto del incidente hasta que Nathan habló al respecto en público.

Nathan, que es mitad coreano y comenzó a trabajar allí después de un año de enseñar inglés en Corea del Sur, se fue en 2019 y ahora es administrador de casos en Planned Parenthood.

“Lo que espero de esto es que pueda ser un ejemplo”, dijo Nathan. “Las personas que tenían el poder nacional y un atractivo para los medios y el público, no teníamos nada de eso”.




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