La crisis energética de Sudáfrica se agrava


En la mañana del 27 de junio de 2022, el delegado sindical del Sindicato Nacional de Mineros (NUM) David Fankomo se unió a sus compañeros en la línea de piquete frente a la oficina de Eskom en Emalahleni, en el corazón del cinturón de carbón de Sudáfrica. Los trabajadores de Eskom, la empresa estatal de electricidad del país, están inmersos en cuatro rondas de negociaciones salariales con los directivos desde abril de 2022. Sudáfrica es rica en energía, pero se encuentra en medio de una escasez energética en cascada. El sindicato de Fankomo está en el centro de esta crisis: los trabajadores sacan el carbón de la tierra, pero viven sin apenas energía.

El 28 de junio, Eskom anunció que iba a poner en marcha la «Fase 6 de desprendimiento de carga» debido a una «acción industrial ilegal». El «deslizamiento de carga» se define como una medida de racionamiento para reducir la demanda de energía eléctrica imponiendo cortes de energía rotativos cuando el suministro de las centrales eléctricas está muy limitado. El programa de desconexión de carga de Sudáfrica va de la fase 1 a la 8. La etapa 8 representa un colapso total de la red. La fase 6 ha dejado partes del país sin energía, en pleno invierno, hasta ocho horas al día. El corte de suministro se ha convertido en parte del vocabulario cotidiano y en uno de los síntomas que definen la decadencia del Estado posterior al apartheid y la disfunción política.

Preparándose para el colapso

La crisis de Eskom ofrece una visión de los fracasos y la trayectoria de la Revolución Democrática Nacional del Congreso Nacional Africano en el poder. La aplicación en 1996 de GEAR (Crecimiento, Empleo y Redistribución), un marco macroeconómico adoptado por el ex presidente Thabo Mbeki, sentó las bases para la expansión de las asociaciones público-privadas como modelo de prestación de servicios. Esta política impulsó reformas que iniciaron una implantación masiva de contadores de electricidad de prepago como medio más agresivo para recaudar los pagos de la electricidad residencial. Estos cambios se forzaron incluso con el aumento constante de los costes de la electricidad, que se agravó para introducir nuevas barreras de acceso para los usuarios de la clase trabajadora. Como respuesta, surgió la resistencia de los trabajadores y de la sociedad civil, que exigieron el fin de la privatización.

Desde el GEAR, ha habido una falta crónica de inversión en nueva capacidad de generación pública, lo que ha hecho que Eskom dependa de centrales eléctricas de carbón envejecidas y mal mantenidas.

La portavoz del Sindicato Nacional de Trabajadores del Metal de Sudáfrica (NUMSA), Phakamile Hlubi-Majola, me dijo que su sindicato considera que «Eskom es responsable del derroche desenfrenado de dinero de los contribuyentes que se gasta en los costes del carbón hinchado, el gasóleo y los Productores Independientes de Energía, mientras intenta recortar las prestaciones de los trabajadores». Hlubi-Majola ha insistido en que los trabajadores de Eskom aún no han recibido un aumento salarial significativo en cuatro años, pero en el mismo periodo los costes de la energía primaria han aumentado considerablemente. Cuando las negociaciones llegaron a un punto muerto a finales de junio de 2022, varios trabajadores se embarcaron en una acción de protesta, independiente de una sanción sindical, para comunicar su enfado y descontento.

Sin luces en casa

El gobierno sudafricano informa de que más de uno de cada tres trabajadores está ahora en paro. Esto se produce en un momento en que los precios del combustible y la energía se han disparado. «La electricidad se corta en los momentos en que los trabajadores vuelven a casa», dice Kashiefa Achmat, presidenta de la Asamblea de la Vivienda, una organización local de la sociedad civil que lidera una campaña en favor de «una vivienda digna para todos». Añade: «Incluso los alimentos que hemos comprado se apagan muy rápidamente. Donde vivimos, cuando los cortes son nocturnos, está muy oscuro y es peligroso andar por ahí, sobre todo para las mujeres. Los gánsteres esperan estas oportunidades; incluso se roban los cables. Nuestras redes telefónicas también se vuelven lentas cuando se producen los cortes de carga».

El uso de leña y parafina en los hogares urbanos es habitual debido al elevado coste de la electricidad o a la falta de conexión eléctrica. Esto es especialmente frecuente en los municipios debido a la falta de seguridad en la tenencia de la tierra de los asentamientos informales recientemente ampliados.

Desde el inicio de la pandemia de COVID-19 y los cierres de abril de 2020, Sudáfrica se ha caracterizado por cientos de ocupaciones de tierras y huelgas de prestación de servicios. Las comunidades de la clase trabajadora han salido a la calle en un esfuerzo continuo por obligar al gobierno a cumplir su mandato básico, sólo para enfrentarse a la represión policial y al uso oportunista de normas especiales relacionadas con la pandemia para eludir el compromiso.

Robar a Pedro para pagar a Pablo

Con el actual modelo de financiación de la administración local, los municipios se ven obligados a generar beneficios con la prestación de servicios básicos para financiar sus operaciones, invertir en nuevas infraestructuras y pagar la deuda existente. En 2021, la deuda municipal pendiente con Eskom ascendía a más de 35.000 millones de rands, y al menos 20 municipios estaban en situación de impago. Esta tendencia es en gran medida un subproducto del defectuoso sistema de financiación municipal y no el resultado de casos individualizados de mal comportamiento de los usuarios.

Los niveles de deuda de la propia Eskom se han disparado hasta alcanzar unos 400.000 millones de rands. En un estudio elaborado en apoyo del movimiento sindical, Eskom Transformed, las raíces de la deuda procedían de tres áreas clave. Los préstamos depredadores concedidos por el Banco Mundial y el FMI para los megaproyectos de carbón Medupi y Kusile, ambos con gastos irregulares y sobrecostes. Los aumentos del coste de la energía primaria se debieron en gran medida a los cambios en la compra de energía cara a los generadores privados. Los niveles de endeudamiento también se debieron a los drásticos aumentos debidos al coste del carbón de los proveedores locales.

Transición justa

Con el telón de fondo de esta crisis, los planes de transición energética de Sudáfrica han acaparado los titulares internacionales a raíz de la cumbre del clima de la ONU de 2021 en Glasgow. El Reino Unido, Francia, Alemania y Estados Unidos han propuesto un acuerdo de Asociación para la Transición Energética Justa con Sudáfrica, valorado en 8.500 millones de dólares, consistente en una mezcla aún no negociada de subvenciones y préstamos. El plan de financiación, apoyado por el Banco Mundial y el FMI, tiene como objetivo acelerar el cierre de la flota de carbón sudafricana y desarrollar la infraestructura necesaria para el rápido despliegue de sistemas de energía renovable. El plan está estrechamente vinculado a otra ronda de reformas agresivas destinadas a reestructurar el sistema energético nacional, permitiendo un mayor uso de centrales eléctricas privadas. Estos proyectos ya están dominados por las multinacionales de la energía, junto con las participaciones de los holdings de capital privado, ambos situados en gran parte en Europa.

La central eléctrica de Komati, una central de carbón de la década de 1960 situada en Mpumalanga, es el primer generador que se va a desmantelar según los planes propuestos. La central se ha destinado a ser repotenciada para hacer uso de matrices solares fotovoltaicas, turbinas de gas y almacenamiento en baterías. Fankomo, de NUM, con sede en este mismo lugar, ha manifestado su preocupación a los medios de comunicación por la falta de consulta a los trabajadores y la incertidumbre sobre la futura propiedad de la central, a pesar de la inminente fecha de cierre, septiembre de 2022.

Hay dos caminos por delante. Uno es que los tecnócratas liberales aporten una solución impulsada por el mercado, cuyos esfuerzos han fracasado durante el último cuarto de siglo. La otra es que los sindicatos puedan canalizar el descontento creciente para forzar un nuevo pacto social. Los sindicatos han llamado a la construcción de una campaña de masas para una huelga general que exija el fin de las privatizaciones junto con una amplia lista de reivindicaciones históricas para poner la economía bajo propiedad y control compartidos.


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