El gobierno de Biden rehizo el ICE después de Trump: ¿Durará?


Cuando Anastasia Abarca salió a trabajar a las 4:40 de la mañana, cuatro agentes de inmigración aparecieron en la puerta.

Preguntaron por su hermano. Era su casa, y ella acababa de dejar allí a su hijo de 7 años.

Abarca, inmigrante mexicana, estaba en el país sin estatus legal. Pero no era la que buscaban, y no tenía antecedentes penales.

Aun así, los agentes del Servicio de Inmigración y Aduanas de Estados Unidos la detuvieron y la llevaron a un centro de detención situado a 30 minutos de su casa en San José.

Era mayo de 2019. Durante la presidencia de Donald Trump, la aplicación de la ley de inmigración se había intensificado. Los transeúntes como Abarca, arrastrados por la búsqueda de otra persona, tenían menos posibilidades de salvarse.

Abarca, que trabajaba como panadero y llevaba unos 14 años en Estados Unidos, fue liberado ese día. Pero una orden de deportación pendía sobre su cabeza.

Después de que Joe Biden fuera elegido presidente, la gente le dijo que tuviera esperanza, que sería más amable con los inmigrantes. En diciembre pasado, su caso fue desestimado.

Seguía careciendo de estatus legal. Pero en una señal de las prioridades de la nueva administración, los casos como el suyo se eliminaron cada vez más de los expedientes para que el gobierno pudiera concentrarse en deportar a otros.

Abarca espera conseguir algún día la ciudadanía estadounidense, para poder vivir sin miedo, y para poder visitar a su familia en México.

«Sueño con tener una casa algún día, vivir tranquila y poder volver a mi país y conocerlo», dijo Abarca, de 37 años.

Los dramas que se desarrollan en la frontera suelen ser los signos que más llaman la atención de la aplicación de la ley de inmigración. El trato que reciben los inmigrantes en el interior del país es menos visible, pero igualmente revelador.

Fieles a la dura retórica antiinmigrante de Trump, los funcionarios del ICE de su administración recibieron instrucciones de convertir a casi todos los inmigrantes sin estatus legal en una prioridad para la detención, incluso si la persona tenía profundas raíces en Estados Unidos y no tenía antecedentes penales.

Las operaciones más destacadas se centraron en las llamadas ciudades santuario de California. Las redadas en lugares de trabajo capturaron a cientos de inmigrantes a la vez. Algunos inmigrantes acamparon en iglesias para evitar la deportación.

El gobierno de Biden ha revocado muchos de estos cambios y ha promulgado algunas políticas nuevas, como la limitación de las detenciones de mujeres embarazadas y la ampliación de las zonas «sensibles», como los parques infantiles, donde las detenciones suelen estar prohibidas.

La pandemia ya había ralentizado la aplicación de la ley de inmigración, y las nuevas políticas han reducido aún más las cifras de detenciones y deportaciones, dijo Jessica Bolter, experta en política de inmigración y antigua analista del Instituto de Política Migratoria.

«Trump utilizó el ICE como punta de lanza de su programa político», dijo John Sandweg, que dirigió la agencia durante el gobierno de Obama. «Ciertamente no tiene nada de eso. Todo eso ha desaparecido. La agencia se ciñe a las prioridades del sentido común».

A finales de junio, el gobierno de Biden sufrió un revés cuando sus prioridades de deportación, que establecían que la falta de estatus migratorio por sí sola no es un motivo para perseguir a alguien, fueron impugnadas en los tribunales y suspendidas hasta que el Tribunal Supremo de EE.UU. se pronuncie sobre su legalidad.

Los demócratas también necesitan atraer a los votantes indecisos, y la Casa Blanca está sometida a la presión política de ser más dura con la inmigración.

A lo largo de la primavera, los funcionarios de la Casa Blanca presionaron al ICE para que llevara a cabo más deportaciones de un programa llamado «expediente dedicado» que se centra en las familias, incluidos muchos solicitantes de asilo, que han cruzado recientemente la frontera, según tres fuentes con conocimiento de la situación que no estaban autorizadas a hacer comentarios públicamente.

Lanzado por el Departamento de Seguridad Nacional y el Departamento de Justicia en mayo de 2021, el expediente específico acelera los casos de inmigración de varios años a aproximadamente un año. Algunos dentro de la administración lo vieron como una forma de disuadir a la gente de entrar en EE.UU. ejecutando rápidamente las órdenes de deportación.

Desde entonces, más de 60.000 inmigrantes han entrado en el proceso acelerado, y unos 11.000 han recibido órdenes de deportación, según datos internos obtenidos por el Times. Unos 150 han sido deportados hasta julio, según los datos.

En marzo, los funcionarios del DHS esbozaron opciones para deportar eficazmente a las familias a las que se había ordenado la expulsión en el programa, al tiempo que detallaban los inconvenientes de las tácticas agresivas.

Esas opciones incluían detener a las familias en hoteles y deportarlas en 48 horas, detener a uno de los dos adultos de una familia y multar a las familias que no abandonaran el país.

Un documento del DHS obtenido por el Times señalaba la mala óptica de detener y expulsar por la fuerza a las familias, explicando que parecía «entrar en conflicto con la imagen de un nuevo ICE» que adopta un «enfoque holístico de la aplicación de la ley».

«Recoger a un niño que patalea y grita mientras la madre y/o el padre son inmovilizados y conducidos al vehículo de transporte no mejorará la percepción pública del ICE ni las opiniones sobre la aplicación de la ley de inmigración», decía el documento.

Los funcionarios del DHS decidieron no adoptar tácticas más agresivas. Pero algunos funcionarios dicen que la presión de la Casa Blanca se mantiene.

«Quieren el factor disuasorio. Quieren expulsiones», dijo un funcionario de la administración que no estaba autorizado a hablar públicamente sobre el asunto.

Marsha Espinosa, portavoz del DHS, dijo que el expediente específico permite que quienes reúnen los requisitos para obtener asilo u otro estatus legal lo obtengan más rápidamente.

«Al mismo tiempo, se ordena la expulsión más rápida de quienes no tienen una base legal para permanecer en Estados Unidos», escribió en un correo electrónico. «Estamos debatiendo y estudiando continuamente nuevas propuestas para reforzar nuestro maltrecho sistema de inmigración».

Un portavoz de la Casa Blanca dijo que la administración estaba «trabajando para procesar las solicitudes de asilo de forma expeditiva, concediendo la ayuda cuando se justifique y expulsando a quienes se considere que no tienen una base legal para permanecer en Estados Unidos.»

Funcionarios de la Casa Blanca preguntaron a principios de este año si el ICE podía reconsiderar una recomendación relacionada con la pandemia, según la cual no se podía llenar más del 75% de las camas de los centros de detención, según tres fuentes con conocimiento de la situación que no estaban autorizadas a hacer comentarios públicos.

En junio, el ICE eliminó la recomendación. Un funcionario del DHS dijo que el cambio se debió a las nuevas orientaciones de los Centros de Control y Prevención de Enfermedades y no a la presión de la Casa Blanca.

En los primeros días de la administración Biden, algunos funcionarios del ICE estaban ansiosos por dejar atrás la era Trump.

La agencia formó a los agentes en las nuevas prioridades de deportación, que se centraban en los inmigrantes que se encontraban en el país de forma ilegal y que constituían una amenaza para la seguridad pública o nacional. Los funcionarios debían obtener la aprobación de un nivel superior si querían desviarse de las prioridades.

Los cambios han complacido a algunos defensores de los inmigrantes, mientras que otros sostienen que el ICE sigue deteniendo y arrestando a demasiadas personas.

«Ha habido un cambio radical en lo que respecta a la aplicación de la ley en el interior de Estados Unidos, y eso es algo muy bueno», dijo Sergio Gonzales, director de Immigration Hub, una organización de defensa de los inmigrantes.

Luis Ángel Reyes Savalza, el abogado que representó a Abarca, dijo en un correo electrónico que «los cambios han sido lentos, especialmente sobre el terreno».

El sobreseimiento del caso de Abarca fue «la excepción, no la regla», y el ICE sigue sin utilizar la discreción fiscal tanto como debería, dijo.

Pero los que están a favor de una aplicación más estricta de la ley de inmigración dicen que el gobierno de Biden está enviando el mensaje equivocado.

Ron Vitiello, jefe en funciones del ICE durante la administración Trump, dijo que «el mundo» se ha dado cuenta de que si un inmigrante está en el país ilegalmente, las autoridades federales no lo buscan.

«La administración está planteando la idea de que la aplicación de la ley en el interior o el trabajo del ICE dentro de las comunidades no es valioso, y no estoy de acuerdo con eso», dijo.

Mientras tanto, podría pasar casi un año antes de que el Tribunal Supremo de EEUU emita una decisión sobre las prioridades de deportación de la administración Biden.

Para inmigrantes como Lucrecia Puac Hernández, las prioridades entraron en vigor en el momento oportuno.

Hernández viajó desde Guatemala hasta el Río Grande, cruzando el río con su hijo de 4 años sobre los hombros en febrero de 2016.

Huía del padre de su hijo, que, según ella, la había extorsionado y amenazado de muerte.

Los agentes de la patrulla fronteriza la detuvieron y le colocaron un monitor electrónico en el tobillo.

Finalmente se reunió con su madre en el este de Los Ángeles, intentando construir una nueva vida mientras se presentaba en el tribunal de inmigración para las audiencias sobre su caso de deportación.

En marzo, sus abogados pidieron que se desestimara su caso, y los fiscales del ICE no se opusieron, ya que no tenía antecedentes penales y no se ajustaba a las nuevas prioridades.

Puac Hernández, de 34 años, ha empezado a buscar un apartamento y a imaginar un futuro en Estados Unidos para su hijo. Trabaja como inspectora en una fábrica de ropa y también limpia casas.

Pero teme lo que ocurrirá cuando Biden deje su cargo.

«Pienso, Dios, ¿se reabrirá mi caso?», dijo.


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