«Agridulce»: Fauci dejará el gobierno, ilusionado con lo que vendrá después

Aunque Fauci había telegrafiado los planes de dimitir este año a amigos y colegas, el momento del anuncio real se mantuvo estrechamente dentro de la Casa Blanca y cogió por sorpresa incluso a algunos altos funcionarios de sanidad, según un alto funcionario de la administración.

Fauci dijo que mantuvo una larga conversación con el presidente Joe Biden antes del anuncio del lunes. El presidente, el séptimo al que sirve Fauci, se apresuró a ofrecer sus elogios a la trayectoria de décadas del científico en el gobierno.

«Al dejar su puesto en el Gobierno de EE.UU., sé que el pueblo estadounidense y el mundo entero seguirán beneficiándose de la experiencia del Dr. Fauci en lo que haga después», dijo Biden en un comunicado.

Cuando el virus Covid golpeó a EE.UU. en 2020, Fauci se convirtió en el centro de atención nacional como rostro de la respuesta gubernamental a la pandemia. Su papel de cara al público le hizo ganar notoriedad en todo el mundo, siendo considerado por muchos como un héroe de la época de la pandemia. Pero la celebridad de Fauci también le valió el estatus de paria en algunos círculos, especialmente entre los escépticos del Covid y los opositores a las medidas de salud pública destinadas a combatir el virus.

Los republicanos, que se han enfrentado a Fauci durante años, exigiéndole a menudo que responda a las afirmaciones no probadas sobre los orígenes del Covid-19 que han animado las charlas de la derecha, dijeron que su retirada del gobierno no les impedirá llamarle al Capitolio o investigar la respuesta del gobierno a la pandemia si retoman la mayoría en el Congreso en las elecciones de mitad de mandato.

«La jubilación no puede proteger al Dr. Fauci de la supervisión del Congreso», dijo el congresista James Comer (R-Ky.), miembro principal del Comité de Supervisión de la Cámara de Representantes, en una declaración.

Peter Staley, activista contra el SIDA y amigo de Fauci desde hace mucho tiempo, rechazó las sugerencias de que Fauci temiera la oleada de investigaciones que los republicanos han prometido si vuelven a ocupar la Cámara de Representantes o el Senado, e insistió en que, en ocasiones, casi parecía agradecer la oportunidad de enfrentarse a sus críticos más ruidosos.

«Él y yo, en nuestros momentos privados, hemos salivado a veces imaginando Bengasi 2.0», dijo Staley. «Él está armado con la verdad y ellos están armados con la locura. Es como, que lo traigan. Está preparado».

En una entrevista concedida a POLITICO el mes pasado, Fauci, que era una presencia casi constante en la televisión, dijo que deseaba calmar las tensiones nacionales que, en el transcurso de la pandemia, le politizaron a él y a la propia ciencia, pero esperaba que su eventual salida hiciera poco para disminuir inmediatamente su estatura como hombre del saco republicano.

«De todos modos, van a intentar ir a por mí. Es decir, probablemente menos si no estoy en el puesto», dijo Fauci a POLITICO en una entrevista a principios de este verano. «No lo tengo en cuenta en mi decisión profesional».

Aunque Fauci ha descartado repetidamente la perspectiva de tales investigaciones, tres personas familiarizadas con el asunto dijeron que el nivel vitriólico de los ataques de la derecha a los que se ha enfrentado en los últimos años le ha pasado factura personal. El experto en enfermedades infecciosas recibió múltiples amenazas de muerte durante la pandemia, lo que hizo que se le asignara un destacamento de seguridad al científico de alto perfil.

Georges Benjamin, director ejecutivo de la Asociación Americana de Salud Pública, dijo que espera que Fauci pueda alejarse de los focos después del estrés que supuso responder a la pandemia del Covid-19 en los últimos años.

«Todos podemos adivinar el momento en que se produce esto y todo lo demás», dijo Benjamin. «He trabajado con Tony desde 1990, cuando era comisionado de salud de la ciudad en D.C. … Creo que cuando los libros de historia examinen su mandato a lo largo del tiempo, la historia apoyará claramente su opinión sobre su trabajo, no la opinión de sus detractores.»

Aunque el público y la administración están pasando la página de la pandemia del Covid-19, aproximadamente 100.000 personas están infectadas por el virus y 400 personas siguen muriendo diariamente, según los CDC.

Biden, la primera dama Jill Biden, la vicepresidenta Kamala Harris, el ex presidente Donald Trump y el propio Fauci han sido infectados por el Covid-19. Más de 93 millones de personas en Estados Unidos han sido infectadas por el virus y se han registrado más de un millón de muertes desde que se detectó el primer caso en el país en enero de 2020.

Staley dijo que ha estado animando a Fauci durante al menos los últimos seis meses para que se retirara y pudiera dedicarse a la «lista de cosas» que ha querido hacer fuera del gobierno.

«Llevamos meses hablando de ello, de los pros y los contras y de por qué podría ser un buen paso para él», dijo Staley. «Se está dando cuenta ahora de que tiene 81 años, pronto 82, y es muy difícil predecir cuánto tiempo productivo te queda».

Aun así, dijo que Fauci ha dudado en marcharse mientras el Covid sigue siendo una amenaza persistente y la administración lucha contra un brote de viruela del mono.

«Lo más difícil para él fue marcharse mientras la tasa de mortalidad del Covid se ha mantenido obstinadamente alta», dijo Staley. «Es un dolor de cabeza retirarse cuando el trabajo no está hecho, pero… bajo esa métrica nunca va a haber un momento de tranquilidad».

Pero Fauci comprendió hace tiempo que Covid duraría más que su servicio en el gobierno.

«Vamos a superar el Covid y vamos a superar la viruela del mono», dijo a POLITICO. «Y dentro de un periodo de tiempo razonable, alcanzaremos un estado de equilibrio que sea aceptable, que podamos volver a un grado de normalidad».

No está claro quién, si es que hay alguien, sustituirá a Fauci como asesor médico principal de Biden -el papel se creó para el experto en enfermedades infecciosas al principio de la presidencia de Biden, cuando Covid dominaba la agenda nacional-.

«El presidente siempre quería entender la ciencia, y Tony era un vector consumado de lo que la comunidad científica entendía y decía», dijo Andy Slavitt, que trabajó con Fauci como asesor del Covid-19 en la Casa Blanca de Biden el año pasado. «Nos enfrentábamos a decisiones difíciles, y Tony era una persona firme y de confianza».

Biden tampoco ha nombrado a un director permanente de los Institutos Nacionales de Salud, una figura que probablemente querría influir en la contratación del sustituto de Fauci al frente del NIAID.

Francis Collins, que fue director de los Institutos Nacionales de la Salud durante más de una década, dejó el cargo más alto de la agencia de investigación a finales de 2021, pero volvió al servicio del gobierno como copresidente del Consejo de Asesores de Ciencia y Tecnología de Biden meses después y actualmente es asesor científico en funciones de Biden.

El reciente trato de los republicanos a Fauci es indicativo de lo partidista que se ha vuelto la salud pública en los últimos años. Durante un debate presidencial de 1988, el candidato republicano y entonces vicepresidente George H. W. Bush elogió a Fauci, una figura relativamente desconocida, como un «héroe». Ahora, el botín anti-Fauci es un elemento básico en los mítines conservadores, y el ex presidente ha arremetido contra sus «malos instintos y recomendaciones erróneas».

Pero Trump no fue el primero en atacar a Fauci, ni el más despiadado. Cuando a muchos les pareció que el gobierno federal estaba haciendo muy poco para detener el VIH, Larry Kramer, cofundador de Gay Men’s Health Crisis, sugirió en una carta abierta que Fauci «debería ser puesto ante un pelotón de fusilamiento».

Los dos se reconciliaron más tarde y se convirtieron en amigos íntimos, y Fauci lleva mucho tiempo diciendo que le gustaría que su legado se definiera por su trabajo sobre el VIH/SIDA, no por Covid-19. Dijo a POLITICO que su trabajo con el presidente George W. Bush para crear el Plan de Emergencia del Presidente para el Alivio del SIDA, o PEPFAR, un programa mundial que el Departamento de Estado estima que ha salvado 21 millones de vidas, «puede ser lo más impactante que he hecho en mi carrera».

Fauci no quiso decir qué es exactamente lo que va a hacer a continuación, pero dijo que espera asegurarse de que, cuando los brotes actuales queden en el retrovisor, el país recuerde las duras lecciones aprendidas.

«No sé cuándo será el próximo reto, pero seguro que volveremos a sufrir una amenaza para la salud pública», dijo. «Y tenemos que hacerlo mejor de lo que lo hemos hecho ahora, tanto a nivel nacional como mundial».

Erin Banco ha contribuido a este informe.


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