La infraestructura de la «súper alcantarilla» del Támesis debe servir de modelo para todo el Reino Unido | Reino Unido | Noticias

El diámetro del túnel es tan ancho como tres autobuses londinenses uno al lado del otro

El diámetro del túnel es tan ancho como tres autobuses londinenses uno al lado del otro (Imagen: Jonathan Buckmaster)

La pesada caja de acero inoxidable, unida a un aparato de respiración, proporciona 30 minutos de oxígeno y es obligatoria para los visitantes del Túnel del Támesis -conocido como la «súper alcantarilla» de Londres- que se está construyendo bajo la capital.

TUBOS DE LA TIERRA: Sección transversal del Túnel del Támesis

BOWELS OF THE EARTH: Sección transversal del túnel del Támesis (Imagen: Jonathan Buckmaster)

Esto se debe a que se considera demasiado arriesgado que los bomberos y los paramédicos ordinarios lleguen a las personas bajo tierra en caso de emergencia.

Pero John Clifton, jefe de sección del tramo oeste del túnel y mi acompañante, me asegura que no ha sido necesario activar ni una sola cisterna desde que comenzó la construcción en 2016, lo cual es un alivio.

A pesar de esta tranquilidad, siento un nuevo respeto por los miles de trabajadores que han trabajado en condiciones tan difíciles durante los últimos seis años.

Tras un verano de olas de calor y sequía -y las crecientes quejas de que las empresas privadas de agua no han invertido lo suficiente para atajar las fugas ni para aumentar la capacidad, al tiempo que han drenado miles de millones de libras de beneficios de los clientes-, el túnel de 16 millas, de 4.300 millones de libras, es uno de los mayores proyectos de infraestructura jamás emprendidos en Europa.

Una vez que se inaugure en 2025, reducirá drásticamente los desbordamientos de aguas residuales en el Támesis, proporcionando almacenamiento y desagüe a los chirriantes sistemas de alcantarillado de la capital, especialmente cuando se vean desbordados por las tormentas.

Con el estímulo añadido del nuevo residente de Downing Street, también será, con suerte, el proyecto para nuevas inversiones masivas en la envejecida infraestructura hidráulica del país.

El activista Ash Smith, de Windrush Against Sewage Pollution, dijo: «Cualquier inversión importante es bienvenida. Hay una necesidad absolutamente desesperada debido a los años de infrainversión».

Kat Hopps visita el túnel

Kat Hopps visita el túnel (Imagen: Jonathan Buckmaster)

El Sr. Smith instó a los gigantes del agua privatizados a invertir una mayor parte de sus beneficios en la mejora de las infraestructuras, en lugar de en dividendos para los accionistas o en aumentos de sueldo para los jefes.

Actualmente se vierten al Támesis más de 40 millones de toneladas de aguas residuales al año.

Eso supone 50 vertidos individuales al año, una imagen que se refleja en todo el país, ya que el vertido de aguas residuales sin tratar en nuestros ríos y lagos por parte de las distintas compañías privadas de agua se ha multiplicado por 29 en los últimos cinco años.

Mientras descendemos, una estatua de Santa Bárbara, patrona de los tuneleros y mineros, vigila a los trabajadores desde una caja de madera situada en el lateral del pozo.

«Es un recordatorio de que esto no es un paseo por el parque», explica Roger Bailey, director técnico de Tideway, la empresa que gestiona el proyecto de la súper alcantarilla.

«Cuando bajas por un túnel y ves a Santa Bárbara, piensas en los riesgos, ya que se trata de un escenario de vida o muerte. Es algo espiritual, y si eso ayuda a la gente y les recuerda que deben tener cuidado y cuidarse entre ellos, es estupendo».

El padre Bill Bowder, de Nuestra Señora del Perpetuo Socorro de Fulham, al oeste de Londres, bendijo la estatua al comenzar la excavación del túnel.

El sacerdote católico llevaba una túnica completa para la ceremonia, pero no el EPI (las normas de seguridad e higiene no tienen por qué aplicarse si se cuenta con la protección de un poder superior). Afortunadamente no ha habido víctimas mortales.

El padre Bill Bowder bendijo la estatua

El padre Bill Bowder bendijo la estatua (Imagen: Jonathan Buckmaster, Getty)

«Hasta ahora tenemos un buen historial de seguridad, pero no somos en absoluto complacientes», dice Roger.

Me encuentro en Carnwath Road Riverside, el tramo más occidental del túnel en el puente de Wandsworth, Fulham, porque Londres ha estado luchando contra un problema apestoso de gran tamaño.

El actual sistema de alcantarillado, de 150 años de antigüedad y con 1.100 millas de desagües, se construyó para dar servicio a sólo cuatro millones de personas, pero ahora atiende a nueve millones de londinenses.

«Lo que esto supone para la ecología, la fauna, la basura y los agentes patógenos en el río para los remeros y otras personas que realizan actividades de ocio es bastante repugnante», dice Roger.

«La época del año, la temperatura del agua y el caudal fluvial pueden conspirar para crear un incidente medioambiental realmente grave si ocurren en el momento equivocado».

Parte del problema es el aumento de las precipitaciones causado por el cambio climático. El centro de Londres funciona con un sistema de alcantarillado combinado que transporta las aguas residuales de los hogares y las aguas pluviales de las carreteras y los jardines.

Durante los fuertes aguaceros, cuando el sistema se ve desbordado, se abren válvulas en los desbordamientos de aguas residuales combinadas (CSO) que alimentan directamente el Támesis. Así se evita que las aguas residuales lleguen a los hogares y a las empresas.

El creador del alcantarillado es el ingeniero victoriano Sir Joseph Bazalgette

El creador de la alcantarilla es el ingeniero victoriano Sir Joseph Bazalgette (Imagen: Jonathan Buckmaster, Getty)

El creador del alcantarillado, el ingeniero victoriano Sir Joseph Bazalgette, nunca pudo prever el increíble crecimiento de la ciudad, ni cómo la gente pavimentaría los jardines para dar paso a los coches, reduciendo así el espacio del suelo donde se puede absorber la lluvia. «La infraestructura victoriana actual está en un estado notablemente bueno y funciona extraordinariamente bien», explica Roger.

«Pero como ahora hay tanta gente en Londres, y la capacidad de las tormentas en esas alcantarillas es reducida debido a otros factores, tan sólo dos milímetros de lluvia pueden hacer que se desborde».

Esto explica la necesidad del mayor proyecto de infraestructura hidráulica del Reino Unido. El túnel se extiende desde Acton, en el oeste de Londres, hasta la estación de bombeo de Abbey Mills, en el este de la capital, donde conecta con el túnel de Lee que da servicio a la planta de tratamiento de aguas residuales de Beckton, y recoge las aguas residuales de las CSO más afectadas.

Una vez abierto en 2025, debería evitar el 94% de los desbordamientos de aguas residuales y reducir los vertidos a menos de cinco al año. La excavación del túnel finalizó en abril y Thames Water empezará a probar los flujos en breve.

Mi visita comienza en la nave acústica, un gran almacén donde se ha excavado uno de los 21 pozos gigantescos a lo largo del túnel para permitir el acceso y la maquinaria. El ruido y la contaminación lumínica están bloqueados, lo que permite que las operaciones se realicen de día y de noche.

Una persiana exterior se cierra a las 6 de la tarde y el interior se ilumina con focos, lo que lo hace tan brillante como un estadio de fútbol iluminado. Asomarse al pozo no es para los débiles de corazón. John, mi guía, lo describe como una «alcantarilla similar a la que encontrarías en el fondo de tu jardín… pero a mayor escala».

Un mundo cavernoso de proporciones catedralicias

Un mundo cavernoso de proporciones catedralicias (Imagen: Jonathan Buckmaster, Getty)

Al descender por un ascensor, entramos en un mundo cavernoso de proporciones catedralicias. Un olor a gasóleo flota en el aire procedente de los trenes que transportan el hormigón hasta cuatro millas a lo largo del pasillo.

El agua ha inundado el suelo después de las fuertes lluvias y damos vueltas para evitar los pies mojados, pero ninguno de los ingenieros, electricistas o instaladores parece alarmado. Aquí abajo, una fuga desde arriba no es más que otro problema que hay que resolver.

John me dirige a una sección del túnel en la que se ha aplicado recientemente un revestimiento secundario de hormigón para mejorar la resistencia y la durabilidad, de modo que el súper alcantarillado cumpla su garantía de 120 años. «Es elegante», dice. «No es como el material con el que se coloca la calzada».

Cada lote debe cumplir unas rigurosas normas de control de calidad o, de lo contrario, ser desechado.

El pozo conecta dos secciones principales del túnel, una que lleva a Acton y la otra al barrio residencial de Nine Elms, antigua sede de la central eléctrica de Battersea.

Con un diámetro de 6 metros -la anchura de tres autobuses londinenses-, en otra vida, las suaves y serpenteantes curvas de los túneles constituirían el parque de monopatines definitivo. La construcción de la súper alcantarilla se ha completado en un 80 por ciento.

Una vez terminado, tendrá una capacidad de almacenamiento de 1,6 millones de metros cúbicos, o 600 piscinas olímpicas. Cada 10-12 horas se producen unos 360 metros cúbicos de hormigón para el revestimiento secundario, que se bombea por un grueso tubo vertical hacia los tambores giratorios de los trenes.

Pronto comenzarán las pruebas del túnel

Pronto comenzarán las pruebas del túnel (Imagen: Jonathan Buckmaster)

También hay que solucionar la ventilación y el control de los olores antes de que comiencen las pruebas.

A pesar del continuo crecimiento de Londres, Roger cree que el túnel resistirá la prueba del tiempo. «Ha sido diseñado por empresas de ingeniería de talla mundial y hemos seguido las mejores prácticas», dice.

Esto debería ser una buena noticia para los 15 millones de clientes de Thames Water, que han estado pagando 19 libras más al año (que aumentarán a 25 libras) para sufragar parte del coste.

Por supuesto, el túnel no puede solucionar todos los fenómenos meteorológicos extraños y todos podemos poner nuestro granito de arena reduciendo el consumo de agua. Pero el Támesis ya está mucho más limpio que en la época victoriana, cuando se vertían habitualmente excrementos, residuos industriales y partes de matadero. El Túnel de la Vía Rápida mejorará aún más las cosas.

Las alcantarillas originales se crearon después de que una ola de calor de dos meses en 1858 provocara un hedor tan pútrido que fue apodado «El gran hedor».

Los políticos aprobaron una ley que otorgaba nuevos poderes a la Junta Metropolitana de Obras y se encargó al ingeniero jefe Bazalgette que creara un sistema para proteger la salud pública.

Casi dos siglos después, vuelve a ocurrir algo parecido.

El túnel pretende reducir el uso del agua

El túnel pretende reducir el uso del agua (Imagen: Jonathan Buckmaster)

En medio del constante traqueteo, es difícil imaginar que este pozo permaneció en total silencio durante cuatro semanas al comienzo de la pandemia. Covid retrasó la apertura varios meses.

Muchos de los expertos en construcción de túneles trabajaron anteriormente en el proyecto Crossrail y se trasladarán después a trabajos en el ferrocarril HS2.

Para construir el proyecto ha sido necesario traer y sacar unos ocho millones de toneladas de material, de los cuales cinco o seis millones se han transportado por vía fluvial, reduciendo el uso de camiones en las carreteras de Londres de 500.000 a 150.000.

Tres nuevas hectáreas de «microparques» a lo largo de siete puntos de la ruta también proporcionarán un legado.

Tres de ellos -en el Parque Conmemorativo del Rey Eduardo, en Tower Hamlets, y en los terraplenes de Chelsea y Victoria- serán inundables durante la marea alta, para que los visitantes puedan mojar los pies en el Támesis.

Es un bonito guiño a Sir Joseph, cuyo sistema de alcantarillado creó los terraplenes de Chelsea, Victoria y Albert, tan queridos por los londinenses de hoy.

Al terminar mi visita de dos horas, me alegro de devolver mi botella de oxígeno a John, pero no olvido que nuestra confianza en el aire limpio y sin hedor del exterior se debe únicamente a un grupo de personas muy trabajadoras que se encuentran en las profundidades.




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