Las empresas alimentarias europeas no consiguen reducir su huella de plástico

Ya en 2008, el gigante alimentario francés Danone hizo una ambiciosa promesa: para 2009, el 50% de los plásticos utilizados en las botellas de agua de la empresa estarían hechos de materiales reciclados. El informe de sostenibilidad de Danone calificó la medida de «palanca para reducir el peso de los envases y disminuir las emisiones de CO2».

Habría sido un paso en la dirección correcta en la lucha contra la contaminación global por plásticos. El plástico no sólo es uno de los principales productos fabricados a partir de combustibles fósiles, como el petróleo y el gas natural: También es uno de los más duraderos. Las botellas de plástico, por ejemplo, pueden tardar hasta 450 años en descomponerse. Los trozos de microplásticos resultantes dañan tanto a los animales como a los seres humanos, contaminando los océanos, el suelo e incluso el aire. Y la industria de la alimentación y las bebidas es uno de los mayores contaminadores de plásticos del mundo.

Según la Organización para la Cooperación y el Desarrollo Económico (OCDE), en 2019 se vertieron al medio ambiente 79 millones de toneladas de residuos plásticos a través de fugas terrestres o acuáticas, quema a cielo abierto o vertederos. Esto representa más de una quinta parte del total mundial.

¿Cumplen las empresas sus promesas de limpieza? DW y la Red Europea de Periodismo de Datos investigaron a algunas de las mayores empresas de alimentos y bebidas de Europa para averiguarlo.

Danone, por ejemplo, no lo hizo. En 2009, el objetivo de la empresa sobre los plásticos reciclados había cambiado: «El grupo pretende alcanzar el 20-30% en 2011», dice su informe de 2009. «Y el 50% finalmente». Cuando la empresa no cumplió también ese objetivo, volvió a cambiar el punto de mira. Y de nuevo. En 2020, Danone seguía utilizando sólo un 20% de PET reciclado en sus botellas de agua en todo el mundo. Y, para 2025, 16 años después de su primer plazo autoimpuesto, Danone se ha fijado un objetivo conocido: 50% de plásticos reciclados en las botellas de agua.

Hasta 2015, Danone comunicó que su objetivo para 2020 se refería a la producción mundial. Más tarde, la empresa pareció modificar el objetivo para referirse únicamente a los «países en los que está permitido» utilizar PET reciclado, dejando de lado la mayoría de las veces a Turquía y China en los cálculos. En el cálculo modificado, Danone acabaría de alcanzar su valor objetivo para 2020, con un 25,5% de materiales reciclados en sus botellas de agua en los países donde está permitido. El gráfico muestra la ambición original comunicada en los informes de Danone. La empresa no respondió a las peticiones de comentarios sobre estas discrepancias.

En total, DW y sus socios identificaron 98 compromisos en materia de plásticos de 24 empresas de alimentación y bebidas con sede en Europa que se hicieron durante los últimos 20 años. Más de la mitad de estos compromisos se hicieron en los últimos años, y la mayoría ofrecía el objetivo declarado de 2025.

En el caso de al menos 37 compromisos que ya deberían haberse cumplido, el historial no es bueno: el 68% fracasó claramente o no se volvió a informar sobre ellos. Cuando las empresas no cumplen sus promesas, no suelen mencionarlo abiertamente. En su lugar, abandonan silenciosamente el objetivo o cambian su alcance o el año objetivo.

Estas cifras coinciden con los estudios realizados en otros sectores: En 2021, la Unión Europea investigó las afirmaciones ecológicas en los sitios web de empresas de sectores como el de la ropa, los cosméticos y el equipamiento doméstico, y descubrió que el 42% de las afirmaciones eran probablemente exageradas, falsas o engañosas.

De los objetivos supuestamente alcanzados, algunos eran más estratagemas de marketing que auténticas mejoras. Está, por ejemplo, la cervecera belga Anheuser-Busch InBev, la empresa que está detrás de cervezas como las estadounidenses Budweiser, Corona y Beck’s. En 2017, AB InBev anunció que se había comprometido a «proteger 100 islas de la contaminación por plásticos marinos para 2020».

En la práctica, la empresa no llevó a cabo prácticas de protección a largo plazo. En su lugar, AB InBev organizó 214 limpiezas de playa puntuales en 13 países, y luego declaró que los esfuerzos habían sido un éxito un año antes de lo previsto.

«Muchas empresas utilizan las limpiezas de playas para promocionarse», dijo Larissa Copello, activista política de la ONG medioambiental Zero Waste Europe. «Pero, en primer lugar, son ellas las que depositan todos estos residuos en las playas». Zero Waste Europe aboga por «cerrar el grifo» para reducir los residuos de envases en su origen.

Sólo 19 de los 98 compromisos encontrados por DW ofrecían compromisos para reducir la cantidad de plástico utilizado en los envases o la cantidad de plástico virgen, y la mayoría de ellos no se cumplirán hasta el futuro.

Dieciséis de las 24 empresas de las que DW encontró compromisos se comprometieron a producir envases con plásticos reciclables. Pero eso no garantiza que el plástico se recicle.

«Si no existe una infraestructura para recoger estos productos por separado, entonces no se pueden reciclar», dijo Copello. Lo mismo ocurre con los productos supuestamente degradables o compostables. «Al menos aquí en Bélgica, no tenemos una recogida separada para los artículos compostables o biodegradables», dijo Copello. «Simplemente acaban en el contenedor de residuos mixtos».

En un tercio de los compromisos documentados, las empresas se comprometieron a incluir más plásticos reciclados en sus envases. Eso sería una mejora, dijo Copello. Y se han dado algunos pequeños pasos: La italiana Ferrero, por ejemplo, empezó a aumentar la cantidad de PET reciclado utilizado en los envases secundarios ya en 2010. La empresa embotelladora suiza de Coca-Cola, Coca-Cola HBC, lanzó en 2019 una botella hecha de PET 100% reciclado para cuatro de sus marcas de agua, después de haberlo anunciado el año anterior.

Los compromisos voluntarios no son suficientes para el cambio

En general, la demanda de plásticos reciclados sigue siendo baja y los precios altos, lo que significa que a las empresas les resulta más rentable utilizar plásticos vírgenes recién producidos.

Las iniciativas voluntarias no son suficientes, dice Nusa Urbancicdirectora de campañas de la Fundación Cambiando los Mercados, con sede en Bruselas, que trabaja para denunciar las prácticas empresariales irresponsables y presiona para que haya una legislación más completa sobre los plásticos.

«En lugar de utilizar su poder, dinero y recursos para impulsar soluciones, muy a menudo las empresas hacen lo contrario», dijo Urbancic. «Se esconden detrás de compromisos voluntarios para no hacer los cambios que tendrían que hacer».

De hecho, dijo, los compromisos voluntarios son a menudo una táctica consciente diseñada para retrasar y distraer de la legislación progresista. En su informe «Talking Trash», Changing Markets detalla la larga práctica de los grupos de presión empresariales contra los sistemas de reciclaje eficaces.

La legislación impulsa el impulso del PET reciclado

A pesar de estos esfuerzos de relaciones públicas, la Unión Europea ha aprobado recientemente una ambiciosa legislación sobre plásticos. En virtud de la directiva sobre plásticos de un solo uso, por ejemplo, los artículos desechables como las bolsas de plástico, los cubiertos y las pajitas ya no pueden distribuirse en los mercados de la UE. Esto sigue el ejemplo de países africanos como Eritrea, que prohibió las bolsas de plástico en 2005, Ruanda (2008) y Marruecos (2009).

La directiva de la UE también incluye el objetivo de incorporar al menos un 25% de plástico reciclado en las botellas de PET para 2025 y un 30% en todas las botellas para 2030.

Es probable que la nueva legislación sea parte de la razón del rápido aumento de los compromisos con los plásticos. «Ha hecho que las empresas se den cuenta de que tienen que redoblar sus esfuerzos para cumplir esos objetivos», dijo Urbancic. Ahora, dijo, las propias empresas piden incluso mejores sistemas de reciclaje para ayudarles a cumplir sus obligaciones legales.

Todo zanahoria, nada de palo

También hay más iniciativas que recogen los compromisos voluntarios de las empresas en bases de datos públicas. La UE recopila los compromisos en la Plataforma Europea de Partes Interesadas en la Economía Circular, y la Fundación Ellen MacArthur, con sede en el Reino Unido, recoge las iniciativas sobre plásticos de los firmantes en su programa Compromiso Global.

Las promesas hechas a la fundación varían mucho en cuanto a su ambición. Unilever, por ejemplo, ha declarado que su objetivo es reducir el uso de plásticos de nueva producción en un 50% de 2020 a 2025, pero Ferrero sólo se comprometió a un 10%, y la empresa francesa de vinos y licores Pernod Ricard ha ofrecido sólo una reducción del 5%.

Copello y Urbancic, de Zero Waste, de la Fundación Changing Markets, consideran que los compromisos voluntarios como los solicitados por la Fundación Ellen MacArthur son menos eficaces que la legislación. Urbancic calificó tales estrategias de «todo zanahoria, nada de palo».

«Las empresas no están obligadas ni siquiera a revelar información básica como sus huellas de plástico. Y los datos que se publican no se verifican de forma independiente», dijo Urbancic. Al igual que otros planes voluntarios, dijo, esto corre el riesgo de ser utilizado como una cortina de humo para facilitar el lavado verde y retrasar el cambio real.

Frenar el aumento de la producción de plásticos

Changing Markets recomienda que, como mínimo, las iniciativas voluntarias establezcan objetivos ambiciosos de participación, se aseguren de que los miembros informen de sus progresos y hagan que las empresas se responsabilicen públicamente de sus resultados.

En los próximos años, la UE tiene previsto aplicar una legislación más exhaustiva sobre los plásticos en el marco del Plan de Acción para la Economía Circular, que incluirá objetivos de reciclaje de plásticos y medidas para evitar los residuos de envases. Y el cambio es muy necesario: La producción mundial de plásticos sigue creciendo y se prevé que siga haciéndolo en las próximas décadas.

Para frenar siquiera este aumento, otros países tendrían que seguir su ejemplo. Los datos muestran que las empresas sólo cambian sus tácticas cuando se les presiona mediante la legislación, la responsabilidad pública y la demanda de los consumidores. La próxima prueba de fuego llegará en 2025, cuando las empresas tengan que cumplir su actual conjunto de promesas sobre los plásticos. Algunas de ellas son ahora obligatorias, al menos en la UE.

Julia Merk ha contribuido a esta investigación.
Editado por: Milan Gagnon, Sarah Steffen, Gianna Grün
Este proyecto es una colaboración entre varios medios de comunicación de la Red Europea de Periodismo de Datos. Mientras DW dirigía el proyecto, Alternatives Economiques, EURACTIV, Interruptor, OBC Transeuropa, Openpolis y Pod crto eran socios colaboradores.
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