¿De dónde sacará ahora Europa su gas?

Continúan las acusaciones sobre la causa de las grandes fugas de los dos gasoductos Nord Stream que transportan gas a través del Mar Báltico desde Rusia a Europa.

Hasta este último acontecimiento, Rusia había mantenido que las sanciones occidentales estaban detrás de las interrupciones del suministro del gasoducto Nord Stream 1, ya que no se podía proceder al mantenimiento y reparación de equipos esenciales. La empresa alemana Siemens, que suministró el equipo, sostiene que no es así. Los políticos de toda Europa han acusado a Rusia de chantaje y de convertir en arma el suministro de gas natural.

Sea cual sea la verdad, la mayor parte de Europa tendrá que enfrentarse ahora al invierno de 2022, y probablemente más allá, sin ningún gasoducto ruso. La UE está decidida a poner fin a su dependencia del gas ruso lo antes posible, un proceso que podría verse acelerado por los acontecimientos actuales.

Agua blanca burbujeando en el océano.
Fugas de gas del gasoducto Nord Stream 1 roto frente a la costa de Suecia.
EPA-EFE/Guardacostas suecos

Los dos próximos inviernos van a ser muy difíciles para todos los consumidores de gas de Europa: hogares, empresas e industria. Pero se están produciendo movimientos que cambiarán fundamentalmente la posición del continente en los mercados mundiales del gas.

En el pasado, Europa desempeñaba un papel de equilibrio: un lugar al que se enviaban cargamentos de gas natural licuado (GNL), normalmente en los meses de verano, cuando la demanda era baja en Asia. Como tal, el GNL era marginal en la seguridad del gas europeo en relación con el gas de gasoducto ruso.

Si en 2027 Europa ya no importa gas ruso de ningún tipo, tendrá que competir con Asia como centro de demanda. No está claro cuánto tiempo tardará el mercado del GNL en aumentar la oferta para satisfacer la nueva demanda de Europa, pero el mercado mundial se reequilibrará como consecuencia de ello.

¿Se avecina un invierno sombrío?

Rusia suministró alrededor del 40% de todo el gas consumido en la UE en 2021. Alemania depende especialmente de este suministro de gas barato. El gas sólo genera alrededor del 15% de la electricidad del país, pero muchos dependen de él para la calefacción y es vital para las industrias pesadas, como la petroquímica, que utilizan mucha energía.

Ahora es necesario tomar medidas drásticas para asegurar un suministro alternativo, reducir la demanda de gas y prepararse para la posibilidad de escasez este invierno. El programa de la UE «Ahorra gas para un invierno seguro» pretende reducir la demanda global de gas en un 15% en todo el bloque este invierno, pidiendo a la gente que baje los termostatos de las casas y oficinas, por ejemplo. Se esperan más medidas en los próximos días.

La buena noticia para el suministro a Europa es que sus otras fuentes de gas por gasoducto -Noruega, el norte de África y Azerbaiyán- están fluyendo con normalidad. Los depósitos de invierno están llenos en más del 80%, lo que supone un gran adelanto con respecto al plazo fijado por la UE para alcanzar este hito a finales de octubre. La capacidad de Europa para pasar el invierno sin una crisis de suministro de gas dependerá en gran medida del tiempo: no sólo del frío, sino también del sol y el viento, ya que el gas respalda la generación de energía renovable en muchos países.

Por lo demás, Europa necesita atraer cargamentos flexibles de GNL a Europa (es decir, suministros que no estén vinculados a contratos a largo plazo, que son los que predominan en Asia). Se espera que los Estados miembros de la UE y los miembros del Espacio Económico Europeo importen 41.000 millones de metros cúbicos más de GNL que en 2021, cubriendo el 67% de la caída prevista de las importaciones rusas.

A este notable progreso ha contribuido el hecho de que la demanda de GNL de China ha caído casi un 25% este año en comparación con el anterior, debido a su política de cero-COVID y a la desaceleración de su economía. Sin embargo, esto sigue dejando una importante brecha de suministro y hay señales de advertencia de la creciente competencia de otras partes de Asia por el suministro de GNL en invierno.

La luz piloto azul dentro de una caldera de gas blanco.
Un invierno frío sería calamitoso para los hogares que ya tienen dificultades para pagar la calefacción.
Anton Kudelin/Shutterstock

Todos a la obra

Sin embargo, para garantizar la importación de este gas, Europa necesita una mejor infraestructura de GNL (las terminales que descargan el GNL de los barcos, lo almacenan y luego lo convierten en un gas que se inyecta en los gasoductos que lo llevan a los consumidores). Actualmente funciona por encima de su capacidad total debido a la congestión que se produce en todas partes: el gas queda retenido por los gasoductos llenos, lo que provoca fluctuaciones a corto plazo en los precios locales del gas.

La capacidad mundial de transporte de GNL también está al límite, y las tarifas de alquiler de un buque cisterna de GNL para enviar gas a Europa están superando los 100.000 dólares (90.173 libras) al día, lo que supone un aumento del 60% en el último mes.

Dos grandes buques en un puerto.
Dos buques flotantes de regasificación y almacenamiento atracados en Eemshaven, Países Bajos, el 8 de septiembre de 2022.
EPA-EFE/Siese Veenstra

En todas las costas de Europa se están planificando nuevos proyectos de terminales de importación de GNL. Un análisis de la industria sugiere que la capacidad total de importación de la UE podría aumentar un 42% para 2025. Pero se necesita tiempo para construir estas terminales permanentes de GNL. Mientras tanto, Europa ha estado ocupada arrendando unidades flotantes de regasificación y almacenamiento, grandes barcos que están amarrados y descargan el GNL de los buques especializados y lo convierten en gas para los gasoductos.

El mismo análisis de la industria sugiere que la capacidad de importación de Europa crecerá más rápido que los suministros adicionales de GNL, lo que dará lugar a una mayor competencia y a un mercado ajustado durante los próximos años. Ciertamente, el canciller alemán Olaf Scholz ha estado de gira por países exportadores de GNL, como los Emiratos Árabes Unidos, para llenar sus nuevas terminales.

Afortunadamente, en 2026-27 habrá una oleada de nuevos suministros de GNL para llenar estas terminales, a medida que se amplíe la producción en Qatar y se pongan en marcha nuevos proyectos en EEUU. La crisis actual también está impulsando nuevas inversiones, sobre todo en EEUU, y el sector habla incluso de un peligro de exceso de oferta a finales de la década.

Pero la UE no sólo quiere alejarse del gas ruso, sino que pretende reducir la demanda de gas acelerando el despliegue de energía renovable, mejorando la eficiencia energética de sus edificios, electrificando la calefacción doméstica y encontrando alternativas al uso del gas en la industria, como el hidrógeno. Esto significa que las necesidades de GNL de Europa podrían alcanzar su punto máximo a finales de la década, contribuyendo al exceso de oferta mundial.

La industria del gas natural espera que Asia se encargue entonces de la holgura, pero eso no es en absoluto seguro. La respuesta de Europa a la actual crisis del gas puede significar que en 2030 consuma mucho menos gas del que podría haber consumido en otras circunstancias y que esté más cerca de cumplir sus objetivos en materia de cambio climático, además de mejorar su seguridad energética.


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