¿Es el Reino Unido el «enfermo de Europa» una vez más?

El Reino Unido vuelve a ser calificado como el «hombre enfermo de Europa», ya que los salarios siguen estando muy por detrás del creciente coste de la vida y un mercado laboral disfuncional contribuye a una recesión inminente.

Según la Oficina de Estadísticas Nacionales, el PIB cayó un 0,2% en el tercer trimestre del año, el primer indicador de lo que el Banco de Inglaterra predice que podría ser el periodo más largo de crecimiento negativo en un siglo, y que el desempleo va camino de casi duplicarse en 2025.

En general, el crecimiento de la productividad del Reino Unido desde la crisis financiera de 2008 ha sido inferior al de países comparables como EE.UU., Francia y Alemania. La mediana de los ingresos también ha quedado por detrás de los países vecinos durante el mismo periodo, según el Instituto Nacional de Investigación Económica y Social. Entre los países del G20, sólo Rusia, muy afectada por las sanciones internacionales tras la invasión de Ucrania, tendrá en 2023 un crecimiento económico peor que el del Reino Unido.

¿Qué dicen los periódicos?

«Hay factores globales en juego», dijo The Telegraph: «la inflación está arrasando en gran parte del mundo, la guerra de Rusia ha desatado una crisis energética en toda Europa y los tipos de interés se están disparando a medida que se evapora la deuda barata de los años posteriores a la crisis financiera.

«Sin embargo, el Reino Unido se ha encontrado a la cabeza de la crisis», decía el periódico, que se preguntaba: «¿Por qué está sufriendo Gran Bretaña más que sus pares?»

Un factor importante es el disfuncional mercado laboral del Reino Unido. A primera vista, el desempleo, actualmente en el 3,6%, está cerca de su punto más bajo desde hace casi medio siglo. Sin embargo, a pesar de la demanda de personal, el número de personas con trabajo no ha recuperado los niveles anteriores a la crisis, a diferencia de todos los demás países del G7, donde el empleo ha aumentado en comparación con el final de 2019.

La respuesta, según The New Statesman, «va más allá de los trabajadores de la UE perdidos por el Brexit, de los problemas de suministro de mano de obra pandémica o de la desacreditada teoría de la Gran Renuncia: que despertamos a nuestras vidas sin sentido de 9 a 5 durante el cierre y decidimos dimitir en masa». Si bien esto puede haber tenido algún impacto, «la verdadera respuesta se encuentra en una medida que suena torpe llamada «inactividad económica»: personas en edad de trabajar que no trabajan ni buscan empleo», dijo la revista.

Casi 9 millones de personas en edad de trabajar están ahora clasificadas como «económicamente inactivas», es decir, que no trabajan ni buscan trabajo, lo que supone un aumento de más de 600.000 personas desde que comenzó la pandemia.

Esto incluye un aumento de las jubilaciones anticipadas y, sobre todo, un fuerte incremento de las enfermedades de larga duración, que son «el factor que impulsa el aumento de la inactividad entre los grupos de mayor edad», informó The Health Foundation.

«La combinación del aumento de las enfermedades de larga duración y la acumulación de 7 millones de personas en espera de tratamientos del NHS es tóxica», dijo David Smith, editor económico de The Sunday Times. «Todo ello se suma a un mercado laboral más disfuncional que en cualquier otro momento de la historia reciente».

Ya en los años 70, el entonces secretario de Estado estadounidense Henry Kissinger declaró célebremente que, desde el punto de vista económico, «el Reino Unido es una tragedia», dijo Politico. Ahora «el Reino Unido se encamina a ser de nuevo el enfermo de Europa», añadió el sitio de noticias.

¿Y ahora qué?

Aunque «la cifra más cruda que contienen las últimas cifras de empleo es la diferencia récord entre los aumentos salariales en el sector privado y el público», el hecho de que el tamaño de la mano de obra potencial siga disminuyendo «sigue siendo lo más desconcertante para los economistas», dijo el editor de negocios de la BBC, Simon Jack.

El canciller Jeremy Hunt dejó claro durante el fin de semana que consideraba que la reducción de la población activa en el Reino Unido era uno de los principales retos a los que se enfrentaba la economía, porque frenaría el crecimiento económico al tiempo que aumentaría las presiones salariales, lo que podría hacer que el aumento de la inflación durara más tiempo.

Como consecuencia, con «el aumento del coste de la vida y menos gente disponible para trabajar, los empresarios han tenido que ofrecer salarios más altos para cubrir las vacantes, aunque los ingresos todavía no han seguido el ritmo del aumento de los precios», dijo el Financial Times.

Cómo se pueden cubrir exactamente las lagunas del mercado laboral «sigue siendo una fuente de debate», dijo The Spectator: «¿se debe poner todo el énfasis en conseguir que los nativos británicos vuelvan a trabajar, o necesitamos más inmigración?»

«Una certeza es que los ministros tories están preocupados por la escasez de mano de obra -lo que ha provocado disputas internas sobre la flexibilización de la inmigración- y los laboristas se han dado cuenta», coincidió The New Statesman. El secretario de Trabajo y Pensiones en la sombra, Jon Ashworth, ha propuesto un «servicio de empleo reformado» para ofrecer ayuda especializada y adaptada a los mayores de 50 años.

«La reactivación de la economía británica, que está en declive, no se producirá de la noche a la mañana», dijo Politico. «Los expertos hablan de un modelo desequilibrado que depende en gran medida del sector de los servicios de Gran Bretaña y que se ve acosado por una baja productividad, resultado de años de falta de inversión y de un mercado laboral flexible que ofrece un bajo nivel de desempleo, pero a menudo un trabajo inseguro y mal pagado.»

Pero, según el sitio de noticias, «como demuestra la experiencia de Italia, una cosa es diagnosticar una enfermedad y otra curarla».


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